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History of the Sydney Centre

By Sydney Centre

I. The beginning

In the 1920s, after Australian soldiers had returned home from World War I, the country made the most of the Roaring Twenties – the jazz era. Many people felt the benefits of the country’s prosperous economy. It was a time of great optimism and progress. Women had greater freedom of expression and found work outside the home. This was reflected in their new fashions, short hair, smoking, dancing and improved access to jobs and education. 

Movies, shown in purpose-built theatres, became the most popular form of entertainment and began influencing the way people lived. Art, literature, and music blossomed. In 1921, the inaugural Archibald Prize for portraiture was awarded after the death of Jules Archibald, founder of the news magazine The Bulletin. In the same year, the comic strip Ginger Meggs first appeared under the title Us Fellers in the Sydney Sun newspaper.

A year later, after author and poet Henry Lawson died penniless, Prime Minister Billy Hughes gave the writer a state funeral. In 1923, DH Lawrence’s novel Kangaroo, written while he was living in New South Wales, was published. In 1925 Dame Nellie Melba performed at the opening of the newly constructed Parliament House in Canberra. In 1928, Grace Cossington Smith, a pioneer of modernist painting in Australia, held her first solo exhibition at Grosvenor Galleries in Sydney.

The end of the war also saw Australia enter a period of political unrest and strikes. Unions became more militant in order to protect workers’ rights. There was industrial discontent and hardship and by the turn of the decade, there was tumult. The Wall Street crash in 1929 was followed by the Great Depression, which was still sweeping the world with the outbreak of World War II. But whilst 1930s were turbulent, with high unemployment, poverty, low profits, deflation, and plunging incomes, Australia’s cultural landscape blossomed. 

Where men had previously dominated the news, politics, and the arts, as the 1920s unfolded, women started to demand attention. As writer Drusilla Modjeska recounts in her book, Exiles at Home: Australian Women Writers 1925-1945, ‘women were producing the best fiction of the period and they were … a dominant influence in Australian literature’. By 1930s, Australia had established a rich cultural tradition. Women had, of course, been writers of fiction for a century, and as Drusilla Modjeska points out, they had been successful against the odds – poor financial returns, family responsibilities, an often depressed publishing industry and a general perception that Australian literature was a predominantly masculine affair. However, almost half the Australian novels written between 1928 and 1939 were by women. 

As the late historian and academic, Geoffrey Serle, said of that time, ‘However unconventional one’s taste or ranking, it would be almost impossible to deny that most of the best novelists were women.’ And they were growing feistier by the day. Academic, Beverley Kingston, said in her book My Wife, My Daughter and Poor Mary Ann that Australian women no longer had to ‘regard marriage as a full-time and totally demanding occupation’. As women began to join organisations such as the Australian Women’s Guild of Empire during years of major industrial strikes and lockouts, and take on social justice issues and organisations in the early 1930s, it came as little surprise that three influential women writers set up the Sydney chapter of International PEN in 1931. Those women were Mary Gilmore, Ethel Turner and Dorothea Mackellar.

Twenty years separated them: Mary Gilmore was born in 1865, Ethel Turner in 1872 and Dorothea Mackellar in 1885. They worked in different ways, but all were active in Australian letters at the same time.

Mary Gilmore, later Dame Mary Gilmore, who wrote both prose and poetry, grew up in rural New South Wales and qualified as a schoolteacher when she was 16. She later became involved in the growing labour movement and utopian socialism. She worked as a journalist in Sydney for the Australian Worker, The Bulletin, and the Sydney Morning Herald. She published her own work, mostly poems, memoirs, and essays, prolifically. Later in life she became the doyenne of the Sydney literary world, and became something of a national icon, making frequent appearances in the new media of radio and television. Before 1940, she published six volumes of verse and three editions of prose. After the war, she published volumes of memoirs and reminiscences of colonial Australia and the literary giants of 1890s Sydney, thus contributing much material to the mythologising of that period. Dame Mary Gilmore died in 1962, aged 97. 

Ethel Turner, who was born in Doncaster, Yorkshire, England in 1872, migrated to Australia with her widowed mother, older sister Lilian and stepsister, Jeannie in 1880. 

Educated at Sydney Girls’ High School, she and Lilian wrote stories and edited magazines, first The Iris and then The Parthenon. The sisters used pseudonyms to give the impression that the various sections of the magazine were written by a number of contributors, while in reality, the two sisters did all the writing themselves. Being the younger sister, Ethel was left to do the children’s page. 

Ethel went on to write the children’s page in the Illustrated Sydney News, which was later taken over by Town and Country Journal. Like Mary Gilmore, she also contributed to The Bulletin. 

In 1896, Ethel married lawyer Herbert Curlewis and together they built a house overlooking Middle Harbour. The house, ‘Avenel’, is where Ethel Turner spent the rest of her years. 

Her best-known work is her first novel, Seven Little Australians (1894), which was published when she was 22 and is now widely considered a classic of Australian children’s literature. It was an instant hit both in Australia and overseas. It is about a family of seven children growing up in Australia. The book, together with its sequels The Family at Misrule (1895) and Little Mother Meg (1902), deals with the lives of the Woolcot family in 1880s Australia, particularly with its seven mischievous and rebellious children. The book was made into a feature film in Australia in 1939 and a television series in Great Britain in 1953. A 10-episode television series was made in 1973 by the Australian Broadcasting Corporation.

Ethel Turner published a number of other books for children, short stories, and poems. Three Little Maids (1900) is a strongly autobiographical novel about her family’s migration from England to Sydney, Australia. She wrote more than forty novels. The Ethel Turner Prize for Young People’s Literature is given annually under the auspices of the New South Wales Premier’s Literary Awards. Ethel Turner died at Mosman in 1958 at 85.

Acclaimed poet, Dorothea Mackellar, was born in 1885, at her family’s home ‘Dunara’ overlooking Rose Bay on Sydney Harbour.

The third of four children, Dorothea was the only daughter born to renowned physician and parliamentarian, Sir Charles Kinnaird Mackellar and his wife, Marion. She was given private tutoring in painting, fencing and languages, and later attended lectures at Sydney University. Speaking French, German, Italian and Spanish fluently, Dorothea acted as interpreter when the family travelled overseas. 

According to historian Beverley Kingston, Dorothea began writing while quite young and surprised her family when magazines not only published her verses and prose pieces but paid for them too. In 1908 a poem, ‘Core of My Heart’ appeared in the London Spectator. It reappeared several times in Australia before being included as ‘My Country’ in her first book, The Closed Door and Other Verses (1911). As a result of its frequent inclusion in anthologies, ‘My Country’ became one of the best-known Australian poems, appealing to the sense of patriotism fostered by the war and post-war nationalism.

Photographs of Dorothea in her twenties show her to have been the ideal of the Australian girl at the time. She was said to be a strong swimmer, a keen judge of horses and dogs. Her verse shows that she was cultivated and spirited, her novels that she was hopelessly romantic, Kingston says. Her writing, once the product of youthful passions and enthusiasms, increasingly became souvenirs of travel or turned to nature for inspiration. Literary historian HM Green described her as ‘a lyrist of colour and light’, in love with the Australian landscape. She herself never professed to be a poet. ‘I have written – from the heart, from imagination, from experience – some amount of verse.’

Despite her ‘loathing all restrictions and meetings’, Dorothea Mackellar was honorary treasurer of the Bush Book Club of New South Wales and active in the formation of Sydney PEN in 1931. She became responsible for her ageing parents, and apparently wrote little after her father’s death in 1926. Her mother died in 1933, and Dorothea, ‘a not particularly robust dormouse’, was frequently in poor health. She died in her sleep on 14 January 1968.

II. Into the 21st century

Dame Mary Gilmore, Ethel Turner and Dorothea Mackellar, acclaimed Australian women writers, launched Sydney PEN in 1931 as a way to unite writers after the devastation of World War I. It was set up as a congenial club providing a space for writers to share ideas and socialise. It continued thus for many decades, a loose organisation of interested writers who shared common ambitions and concerns. 

However, by the turn of the 21st Century, Sydney PEN was a much more formal organisation with a management committee, a writers’ advisory board, and a list of esteemed life members. And it was conducting campaigns and events supporting literature, fostering international understanding, and defending freedom of expression. 

In November 2004, Sydney PEN, as part of the Australian PEN network, won the Human Rights and Equal Opportunity Community Award for its work with asylum seeker writers held in Australian detention centres.

In the same year, together with the other two Australian PEN Centres, it established a new biennial award, the PEN Keneally Award for recognising an achievement in promoting freedom of expression, international understanding and access to literature. The award is named in the honour of acclaimed novelist Thomas Keneally AO (winner of the 1982 Booker Prize) for ‘his lifetime commitment to the values of PEN’. Recipients include the late Indonesian publisher and translator Joesoef Isak, novelist Frank Moorhouse, academic Katharine Gelber, and journalists and writers David Marr and Richard Acland.

Sydney PEN won the Human Rights and Equal Opportunity Community Award for its work with asylum seeker writers held in Australian detention centres.

In addition, since 2006, the organisation has hosted the Sydney PEN Award to recognise members who have worked hard to promote the PEN Centre’s values. They include the late writer Rosie Scott, novelist and academic Professor Nicholas Jose, literary curator, project director, and journalist Chip Rolley, writer and researcher Denise Leith, and writer and literary agent Gaby Naher. 

PEN launched its biannual magazine in 2005 to carry articles by members and professional writers and journalists about issues of concern in line with PEN’s mission to defend freedom of expression and heighten awareness of censorship, oppression and imprisonment of writers and journalists around the world. Publication coincides with the Sydney Writers Festival in May and the International Day of the Imprisoned Writer in November. It is also distributed to festivals, bookshops, and International PEN centres. The Sydney PEN Magazine is produced with the support of key sponsors: the Faculty of Arts and Social Sciences at the University of Technology, Sydney (UTS), and the Copyright Agency Limited (CAL) Cultural Fund.

In 2010, PEN launched a special project, ‘The Painted Chairs’, in order to draw attention to the plight of asylum seekers held in detention centres by the Australian authorities. The project, launched at the Sydney Writers’ Festival last year, brought together some of Australia’s leading artists to create a celebration of freedom of expression. They included Cressida Campbell, Elisabeth Cummings, Ken Done, Michael Fitzjames, Nicholas Harding, Jasper Knight, Matthew Martin, Delma Montesin-McCausland, Reg Mombassa, Bruce Petty, Silke Raetze, Ann Thomson, John Shakespeare, Garry Shead ,and Gria Shead.

Other initiatives include publication of the Macquarie PEN Anthology of Australia Literature (2009), and three books from the ‘3 Writers Project: Sydney PEN Voices’. Initiated in 2007, the project commissioned a series of essays by leading Australian writers. They were compiled into three books: Tolerance, Prejudice, and Fear (Christos Tsiolkas, Gideon Haigh, Alexis Wright); Courage, Survival, and Greed (Anna Funder, Melissa Lucashenko, Christopher Kremmer), and Honour, Risk, and Legacy (Malcolm Knox, Max Barry, Larissa Behrendt), published by Allen & Unwin. All were launched at public speaking events at the New South Wales State Library. 

Following ‘Three Writers’, PEN launched its ‘Free Voices’ series of public talks in 2012 in acknowledgment of the Day of the Imprisoned Writer on 15 November. The series was designed to provide a space for diverse perspectives from a range of writers and to explore the concepts of ‘freedom to read, freedom to write, freedom to speak.’

That year, investigative journalist and author Antony Loewenstein delivered the Free Voices address to the Sydney Writers’ Festival; later that year, on the Day of the Imprisoned Writer, radio and television commentator Craig Reucassel delivered his talk at the New South Wales State Library. Other Free Voices events have been presented by academic and journalist Waleed Aly, jurist Michael Kirby, academic researcher Randa Abdel-Fattah, writer and columnist Anne Summers, academic and pioneering gay-rights activist Dennis Altman, writer and playwright David Malouf, journalist Richard Ackland, president of PEN International Jennifer Clements, academic and assistant secretary general of the United Nations Gillian Triggs, and journalist Stan Grant. Many were delivered at the Sydney Writers’ Festival. 

A major initiative has been the promotion of the anthology, A Country Too Far (2013) edited by Tom Keneally and Rosie Scott. One of the central moral issues of the time continues to be the question of asylum seekers – arguably the most controversial subject in Australia today. In this landmark anthology, twenty-seven of Australia’s finest writers focused their intelligence and creativity on the theme of the dispossessed, bringing a whole new perspective of depth and truthfulness to what has become a fraught, distorted war of words. This anthology confirms that the experience of seeking asylum – the journey to escape death, starvation, poverty, or terror and go to an imagined paradise – is deeply embedded in Australian culture and personal histories. Contributors including Anna Funder, Christos Tsiolkas, Elliot Perlman, Gail Jones, Raimond Gaita, Les Murray, Rodney Hall, and Geraldine Brooks.

The experience of seeking asylum – the journey to escape death, starvation, poverty, or terror and go to an imagined paradise – is deeply embedded in Australian culture.

Presidents of Sydney PEN since 2007 have been Angela Bowne SC, writer and researcher Mara Moustafine, writer and literary agent Virginia Lloyd, poet and academic Bonny Cassidy, academic Michael Fraser, lawyer and cultural activist Zoe Rodriquez and writer Mark Isaacs. The Writers’ Advisory Panel is comprised of Geraldine Brooks, JM Coetzee, Tim Flannery, Helen Garner, Kate Grenville, and Tom Keneally. 

Histoire du Centre de Sydney

Par le Centre de Sydney

I. Le début

Dans les années vingt, après le retour des soldats australiens de la Première Guerre mondiale, le pays a pleinement profité des années folles – c’était l’ère du jazz. De nombreuses personnes ont ressenti les bienfaits de l’économie prospère du pays. C’était une époque de grand optimisme et de progrès. Les femmes jouissaient d’une plus grande liberté d’expression et trouvaient du travail en dehors du foyer, ce qui se reflétait dans leurs nouvelles modes : les cheveux courts, les cigarettes, la danse, et l’amélioration de l’accès à l’emploi et à l’éducation.

Les films, projetés dans des salles spécialement aménagées, sont devenus la forme de divertissement la plus populaire et ont commencé à influencer la façon dont les gens vivaient. L’art, la littérature et la musique s’épanouissaient. En 1921, le premier prix Archibald du portrait a été décerné après la mort de Jules Archibald, fondateur du magazine d’information The Bulletin. La même année, la bande dessinée Ginger Meggs est parue pour la première fois sous le titre Us Fellers, dans Sun, un journal de Sydney.

Un an plus tard, le Premier ministre Billy Hughes a offert des funérailles d’État à l’auteur et poète Henry Lawson, qui était mort dans la misère. En 1923, le roman Kangourou de DH Lawrence, rédigé alors que celui-ci vivait en Nouvelle-Galles du Sud, a été publié. En 1925, Nellie Melba s’est produite lors de l’inauguration du nouveau Parlement à Canberra. En 1928, Grace Cossington Smith, pionnière de la peinture moderniste en Australie, a présenté sa première exposition individuelle aux Grosvenor Galleries de Sydney.

Avec la fin de la guerre, l’Australie est également entrée dans une période de troubles politiques et de grèves. Les syndicats sont devenus plus militants afin de protéger les droits des travailleurs. Le mécontentement et la précarité ont gagné le secteur industriel, et le tournant de la décennie a été marqué par la tourmente. Le crash de Wall Street en 1929 a été suivi par la Grande Dépression, qui balayait encore le monde au déclenchement de la Seconde Guerre mondiale. Or, si les années trente, accompagnées d’un chômage élevé, de pauvreté, de faibles profits, de déflation et de revenus en chute libre se sont avérées agitées, le paysage culturel australien s’est épanoui.

Tandis que les hommes dominaient auparavant les actualités, la politique et les arts, les femmes ont, au cours des années vingt, commencé à attirer l’attention. Comme le raconte l’écrivaine Drusilla Modjeska dans son livre, Exiles at Home : Australian Women Writers 1925-1945, « les femmes produisaient les meilleures fictions de l’époque et elles constituaient […] une influence dominante dans la littérature australienne ». Dans les années trente, l’Australie avait établi une riche tradition culturelle. Les femmes écrivaient bien sûr des romans depuis un siècle et, comme le souligne Drusilla Modjeska, elles avaient réussi contre vents et marées – faibles rendements financiers, responsabilités familiales, une industrie de l’édition souvent déprimée et une perception générale selon laquelle la littérature australienne était une affaire essentiellement masculine. Cependant, près de la moitié des romans australiens écrits entre 1928 et 1939 sont l’œuvre de femmes.

Comme le disait feu l’historien et universitaire Geoffrey Serle, en évoquant cette époque : « Quand bien même l’on aurait des goûts ou un mode de classement peu conventionnels, il serait presque impossible de nier que la plupart des meilleurs romanciers étaient des femmes ». Et leur fougue allait croissant. Dans son livre My Wife, My Daughter and Poor Mary Ann, Beverley Kingston, universitaire, a déclaré que les femmes australiennes n’avaient plus à « considérer le mariage comme une occupation à plein temps et totalement exigeante ». Lorsque les femmes ont commencé à rejoindre des organisations telles que l’Australian Women’s Guild of Empire pendant les années de grèves et de lockout industriels majeurs et à s’occuper des questions et des organisations de justice sociale au début des années trente, le fait que trois femmes écrivains influentes donnent forme au chapitre de Sydney du PEN International en 1931 a suscité peu de surprise. Ces femmes étaient Mary Gilmore, Ethel Turner et Dorothea Mackellar.

Vingt ans les séparaient : Mary Gilmore était née en 1865, Ethel Turner en 1872 et Dorothea Mackellar en 1885. Elles travaillaient de manière différente, mais toutes trois ont participé activement à la littérature australienne à la même époque.

Mary Gilmore, par la suite Dame Mary Gilmore, qui écrivait à la fois de la prose et de la poésie, a grandi dans la campagne de Nouvelle-Galles du Sud et a obtenu son diplôme d’institutrice à l’âge de 16 ans. Elle s’est ensuite engagée dans le mouvement ouvrier grandissant et dans le socialisme utopique. Elle a travaillé comme journaliste à Sydney pour l’Australian Worker, The Bulletin et le Sydney Morning Herald. Elle a publié ses propres travaux, principalement des poèmes, des mémoires et des essais, de façon prolifique. Par la suite, elle est devenue la doyenne du monde littéraire de Sydney, et a en quelque sorte acquis le statut d’icône nationale, faisant de fréquentes apparitions dans les nouveaux médias de la radio et de la télévision. Avant 1940, elle avait publié six volumes de vers et trois éditions de prose. Après la guerre, elle a publié des volumes de mémoires et de souvenirs de l’Australie coloniale et des géants littéraires de Sydney des années 1890, contribuant ainsi à la mythification de cette période. Dame Mary Gilmore est décédée en 1962, à l’âge de 97 ans.

Ethel Turner, qui est née à Doncaster, Yorkshire, en Angleterre, en 1872, a émigré en Australie avec sa mère veuve, sa sœur aînée Lilian et sa demi-sœur Jeannie en 1880.

Formée au lycée pour filles de Sydney, elle a, avec Lilian, écrit des histoires et édité des magazines, d’abord The Iris, puis The Parthenon. Les deux sœurs utilisaient des pseudonymes pour donner l’impression que les différentes sections du magazine étaient écrites par plusieurs collaborateurs, alors qu’en réalité, elles effectuaient toute la rédaction elles-mêmes. Étant la sœur cadette, Ethel était chargée de réaliser la page destinée aux enfants.

Elle a ensuite écrit la page consacrée aux enfants dans l’Illustrated Sydney News, qui a ensuite été reprise par le Town and Country Journal. Comme Mary Gilmore, elle a également contribué à The Bulletin. 

En 1896, Ethel a épousé l’avocat Herbert Curlewis et ensemble, ils ont fait construire une maison surplombant Middle Harbour. C’est dans cette maison, « Avenel », qu’Ethel Turner a passé le reste de sa vie.

Son œuvre la plus connue est son premier roman, Seven Little Australians (1894), qui a été publié lorsqu’elle avait 22 ans et est aujourd’hui considéré comme un classique de la littérature australienne pour enfants. Il a eu un succès immédiat en Australie et à l’étranger. Le livre, ainsi que ses suites The Family at Misrule (1895) et Little Mother Meg (1902), traite de la vie de la famille Woolcot dans l’Australie des années 1880, en particulier de ses sept enfants malicieux et rebelles. Le livre a été adapté en un long métrage en Australie en 1939 et en une série télévisée en Grande-Bretagne en 1953. Une série télévisée de dix épisodes a été réalisée en 1973 par l’Australian Broadcasting Corporation.

Ethel Turner a publié un certain nombre d’autres livres pour enfants, des nouvelles, et des poèmes. Three Little Maids (1900) est un roman fortement autobiographique sur la migration de sa famille d’Angleterre à Sydney, en Australie. Elle a écrit plus de quarante romans. Le prix Ethel Turner pour la littérature de jeunesse est décerné chaque année sous l’égide des prix littéraires du Premier ministre de la Nouvelle-Galles du Sud. Ethel Turner est morte à Mosman en 1958 à l’âge de 85 ans.

Poétesse reconnue, Dorothea Mackellar est née en 1885 dans la maison familiale « Dunara », qui surplombe la baie de Rose dans le port de Sydney.

Troisième de quatre enfants, Dorothea est la seule fille née de Sir Charles Kinnaird Mackellar, médecin et parlementaire renommé, et de sa femme Marion. Elle a reçu des cours particuliers de peinture, d’escrime et de langues, avant de suivre des cours à l’université de Sydney. Parlant couramment le français, l’allemand, l’italien et l’espagnol, Dorothea servait d’interprète lorsque la famille voyageait à l’étranger.

Selon l’historienne Beverley Kingston, Dorothea a commencé à écrire très jeune et a surpris sa famille lorsque des magazines ont non seulement publié ses vers et ses textes en prose, mais les ont aussi payés. En 1908, un poème, « Core of My Heart », est paru dans le Spectator de Londres. Il a été publié plusieurs fois en Australie avant de figurer sous le titre « My Country » dans son premier livre, The Closed Door and Other Verses (1911). En raison de son inclusion fréquente dans des anthologies, « My Country » est devenu l’un des poèmes australiens les plus connus, qui fait appel au sens du patriotisme encouragé par la guerre et le nationalisme d’après-guerre.

Les photographies de Dorothea, âgée d’une vingtaine d’années, montrent qu’elle représentait l’idéal de la jeune Australienne de l’époque. On disait d’elle qu’elle était une bonne nageuse et avait un bon contact avec les chevaux et les chiens. Ses vers montrent qu’elle était cultivée et fougueuse, ses romans, qu’elle était désespérément romantique, dit Kingston. Ses écrits, autrefois le fruit de passions et d’enthousiasmes de jeunesse, ont de plus en plus porté sur des souvenirs de voyage ou se sont tournés vers la nature pour s’en inspirer. L’historien littéraire HM Green l’a décrite comme « une parolière de la couleur et de la lumière », amoureuse du paysage australien. Elle n’a elle-même jamais prétendu être poétesse. « J’ai écrit – avec mon cœur, mon imagination, mon expérience – une certaine quantité de vers. »

Malgré son « dégoût à l’égard de toutes les restrictions et réunions », Dorothea Mackellar a été trésorière honoraire du Bush Book Club de Nouvelle-Galles du Sud et a participé activement à la création du Centre PEN de Sydney en 1931. Elle s’est mise à s’occuper de ses parents vieillissants, et a apparemment peu écrit après la mort de son père en 1926. Sa mère est morte en 1933 et Dorothea, « un loir pas particulièrement robuste », était souvent en mauvaise santé. Elle est morte dans son sommeil le 14 janvier 1968.

II. L’entrée dans le 21e siècle

Dame Mary Gilmore, Ethel Turner et Dorothea Mackellar, des écrivaines australiennes de renom, ont lancé le Centre PEN de Sydney en 1931 afin de rassembler les écrivains après les ravages de la Première Guerre mondiale. Le Centre PEN a été conçu comme un club convivial offrant aux écrivains un espace pour partager des idées et se rencontrer. Pendant de nombreuses décennies, il est demeuré une organisation informelle d’écrivains enthousiastes qui partageaient des ambitions et des préoccupations communes.

Cependant, au tournant du 21e siècle, le Centre PEN de Sydney a acquis une structure beaucoup plus formelle, dotée d’un comité de gestion, d’un conseil consultatif des écrivains et d’une liste de membres à vie prestigieux. Il réalisait en outre des campagnes et des événements pour soutenir la littérature, favoriser la compréhension internationale et défendre la liberté d’expression.

En novembre 2004, le Centre PEN de Sydney, en tant que membre du réseau PEN australien, a remporté le prix de la Communauté des droits de l’homme et de l’égalité des chances pour son travail avec les écrivains demandeurs d’asile placés dans les centres de détention australiens.

La même année, avec les deux autres Centres PEN australiens, il a créé un nouveau prix biennal, le prix PEN Keneally, qui visait à récompenser des réalisations dans la promotion de la liberté d’expression, de la compréhension internationale et de l’accès à la littérature. Le prix est nommé en l’honneur du célèbre romancier Thomas Keneally AO (lauréat du prix Booker en 1982) pour « son engagement de toute une vie en faveur des valeurs du PEN ». Parmi les lauréats figurent l’éditeur et traducteur indonésien Joesoef Isak, décédé depuis, le romancier Frank Moorhouse, l’universitaire Katharine Gelber et les journalistes et écrivains David Marr et Richard Acland.

Le Centre PEN de Sydney a remporté le prix de la Communauté des droits de l’homme et de l’égalité des chances pour son travail avec les écrivains demandeurs d’asile placés dans les centres de détention australiens.

En outre, depuis 2006, l’organisation accueille la cérémonie de remise du prix du Centre PEN de Sydney, qui récompense les membres ayant travaillé dur pour promouvoir les valeurs du Centre PEN. Parmi eux figurent l’écrivaine Rosie Scott, décédée depuis, le romancier et professeur universitaire Nicholas Jose, le conservateur littéraire, directeur de projet et journaliste Chip Rolley, l’écrivaine et chercheuse Denise Leith, et l’écrivaine et agent littéraire Gaby Naher.

Le Centre PEN a lancé son magazine semestriel en 2005 afin de publier des articles rédigés par ses membres et par des écrivains et journalistes professionnels sur des sujets de préoccupation en accord avec la mission du PEN de défendre la liberté d’expression et de sensibiliser à la censure, à l’oppression et à l’emprisonnement des écrivains et des journalistes dans le monde entier. La publication coïncide avec le Festival des Écrivains de Sydney en mai et la Journée internationale de l’Écrivain en Prison en novembre. Elle est également distribuée dans les festivals, les librairies et les Centres du PEN International. Le magazine PEN de Sydney bénéficie du soutien de sponsors clés : la Faculté des arts et des sciences sociales de l’université de technologie de Sydney (UTS) et le Fonds culturel de la Copyright Agency Limited (CAL).

En 2010, le Centre PEN a lancé un projet spécial, « The Painted Chairs », afin d’attirer l’attention sur la détresse des demandeurs d’asile placés dans des centres de détention par les autorités australiennes. Le projet, lancé l’année dernière lors du Festival des Écrivains de Sydney, a rassemblé certains des plus grands artistes australiens pour créer une célébration de la liberté d’expression. Parmi ceux-ci figuraient Cressida Campbell, Elisabeth Cummings, Ken Done, Michael Fitzjames, Nicholas Harding, Jasper Knight, Matthew Martin, Delma Montesin-McCausland, Reg Mombassa, Bruce Petty, Silke Raetze, Ann Thomson, John Shakespeare, Garry Shead et Gria Shead.

Parmi les autres initiatives, citons la publication de la Macquarie PEN Anthology of Australia Literature (Anthologie PEN Macquarie de la littérature australienne) (2009) et de trois livres rédigés dans le cadre du « 3 Writers Project : Sydney PEN Voices » (Projet pour trois écrivains : les voix du Centre PEN de Sydney). Lancé en 2007, le projet consistait en la commande d’une série d’essais à des écrivains australiens de premier plan. Ils ont été compilés dans trois livres : Tolerance, Prejudice, and Fear (Christos Tsiolkas, Gideon Haigh, Alexis Wright) ; Courage, Survival, and Greed (Anna Funder, Melissa Lucashenko, Christopher Kremmer), et Honour, Risk, and Legacy (Malcolm Knox, Max Barry, Larissa Behrendt), publiés par Allen & Unwin. Ces trois ouvrages ont été lancés lors d’événements publics organisés à la bibliothèque d’État de Nouvelle-Galles du Sud.

Après le projet « Trois écrivains », le Centre PEN a lancé sa série de conférences publiques « Free Voices » en 2012, en reconnaissance de la Journée de l’Écrivain en Prison du 15 novembre. Cette série visait à offrir un espace aux perspectives diverses d’un éventail d’écrivains et à explorer les concepts de « liberté de lire, liberté d’écrire, liberté de parler ».

Cette année-là, le journaliste d’enquête et auteur Antony Loewenstein a prononcé le discours de Free Voices au Festival des Écrivains de Sydney ; plus tard dans l’année, lors de la Journée de l’Écrivain en Prison, le commentateur de radio et de télévision Craig Reucassel a prononcé son discours à la bibliothèque d’État de Nouvelle-Galles du Sud. D’autres événements de Free Voices ont été présentés par l’universitaire et journaliste Waleed Aly, le juriste Michael Kirby, la chercheuse universitaire Randa Abdel-Fattah, l’écrivaine et chroniqueuse Anne Summers, l’universitaire et militant pionnier en faveur des droits des homosexuels Dennis Altman, l’écrivain et dramaturge David Malouf, le journaliste Richard Ackland, la présidente du PEN International Jennifer Clements, l’universitaire et secrétaire générale adjointe des Nations unies Gillian Triggs, et le journaliste Stan Grant. Nombre de ces discours ont été présentés au Festival des Écrivains de Sydney.

Une initiative majeure a été la promotion de l’anthologie A Country Too Far (2013), éditée par Tom Keneally et Rosie Scott. La question des demandeurs d’asile demeure l’un des enjeux moraux essentiels de l’époque – il s’agit sans doute, aujourd’hui, du sujet le plus controversé en Australie. Dans cette anthologie historique, vingt-sept des meilleurs écrivains australiens ont concentré leur intelligence et leur créativité sur le thème des dépossédés, apportant une toute nouvelle perspective de profondeur et de vérité à ce qui est devenu une guerre des mots tendue et déformée. Cette anthologie confirme que l’expérience de la demande d’asile – le voyage pour échapper à la mort, à la famine, à la pauvreté ou à la terreur et se rendre dans un paradis imaginaire – est profondément ancrée dans la culture et les histoires personnelles australiennes. Parmi les contributeurs figurent Anna Funder, Christos Tsiolkas, Elliot Perlman, Gail Jones, Raimond Gaita, Les Murray, Rodney Hall et Geraldine Brooks.

Cette anthologie confirme que l’expérience de la demande d’asile – le voyage pour échapper à la mort, à la famine, à la pauvreté ou à la terreur et se rendre dans un paradis imaginaire – est profondément ancrée dans la culture et les histoires personnelles australiennes.

Depuis 2007, Angela Bowne SC, l’écrivaine et chercheuse Mara Moustafine, l’écrivaine et agent littéraire Virginia Lloyd, la poétesse et universitaire Bonny Cassidy, l’universitaire Michael Fraser, l’avocate et militante culturelle Zoe Rodriquez et l’écrivain Mark Isaacs ont présidé le Centre PEN de Sydney. Le comité consultatif des écrivains est composé de Geraldine Brooks, JM Coetzee, Tim Flannery, Helen Garner, Kate Grenville et Tom Keneally.

Historia del Centro de Sídney

Por el PEN de Sídney

I. Los inicios

En la década de 1920, después de que los soldados australianos volvieran a casa de la Primera Guerra Mundial, el país aprovechó al máximo los locos años 20: la era del jazz. Mu cha gente se vio beneficiada por la próspera economía del país. Fue una época de gran optimismo y progreso. Las mujeres tenían mayor libertad de expresión y encontraban trabajo fuera del hogar. Esto se reflejó en las nuevas modas, llevar el cabello corto, fumar, bailar y un mejor acceso al empleo y la educación.

El cine, exhibido en teatros construidos para tal fin, se convirtió en la forma más popular de entretenimiento y comenzó a influir en el estilo de vida de la gente. El arte, la literatura y la música florecieron. En 1921, se otorgó el primer Premio Archibald al mejor retrato tras la muerte de Jules Archibald, fundador de la revista de noticias The Bulletin. Ese mismo año, apareció por primera vez la tira cómica Ginger Meggs con el título Us Fellers en el periódico The Sun de Sídney.

Un año más tarde, después de que el escritor y poeta Henry Lawson falleciera sin un céntimo, el Primer Ministro Billy Hughes le organizó un funeral de Estado. En 1923, se publicó la novela Canguro de D.H. Lawrence, que había escrito cuando vivía en Nueva Gales del Sur. En 1925, Dame Nellie Melba actuó en la inauguración del Parlamento de Canberra, recientemente construido. En 1928, Grace Cossington Smith, pionera de la pintura modernista en Australia, celebró su primera exposición individual en las Galerías Grosvenor de Sídney.

El final de la guerra también fue el inicio de un período de disturbios políticos y huelgas en Australia. Los sindicatos se volvieron más militantes en la protección de los derechos de los trabajadores. Había descontento y adversidades en la industria y, con el cambio de década, se produjeron desórdenes. La caída de Wall Street en 1929 fue seguida de la Gran Depresión, que todavía barría el mundo cuando estalló la Segunda Guerra Mundial. Pero, si bien la década de 1930 fue turbulenta, con un alto nivel de desempleo, pobreza, escasos beneficios, deflación y caída de la renta, el paisaje cultural de Australia floreció.

Mientras los hombres habían predominado en las noticias, la política y las artes, a medida que avanzaban los años 20, las mujeres comenzaron a demandar atención. Como cuenta la escritora Drusilla Modjeska en su libro Exiles at Home: Australian Women Writers 1925-1945 (Exiliadas en casas: las escritoras australianas, 1925-1945), “las mujeres estaban produciendo la mejor ficción de la época y eran (…) una influencia dominante en la literatura australiana”. En la década de 1930, Australia había establecido una rica tradición cultural. Por supuesto, las mujeres llevaban un siglo escribiendo ficción y, como señala Drusilla Modjeska, habían tenido éxito contra todo pronóstico: escasos beneficios económicos, responsabilidades familiares, una industria editorial a menudo deprimida y la percepción general de que la literatura australiana era un asunto predominantemente masculino. Sin embargo, casi la mitad de las novelas australianas escritas entre 1928 y 1939 lo fueron por mujeres.

Como dijo el difunto historiador y académico Geoffrey Serle acerca de esa época: “No importa lo poco convencional que sea uno en sus gustos o categorías, sería casi imposible negar que la mayoría de los mejores novelistas eran mujeres”. Y eran cada vez más combativas. La académica Beverley Kingston dijo en su libro My Wife, My Daughter and Poor Mary Ann (Mi esposa, mi hija y la pobre Mary Ann) que las mujeres australianas ya no tenían que “considerar el matrimonio como una ocupación a tiempo completo y de exigencia total”. Cuando las mujeres comenzaron a unirse a organizaciones como la Australian Women’s Guild of Empire en una época de importantes huelgas y cierres patronales en la industria, y a hacerse cargo de problemas y organizaciones de justicia social a principios de la década de 1930, no fue una sorpresa que fueran tres influyentes escritoras quienes crearan la sección de Sídney de PEN Internacional en 1931. Esas mujeres eran Mary Gilmore, Ethel Turner y Dorothea Mackellar.

Veinte años las separaban: Mary Gilmore nació en 1865, Ethel Turner en 1872 y Dorothea Mackellar en 1885. Trabajaban de diferentes maneras, pero todas estaban activas en las letras australianas al mismo tiempo.

Mary Gilmore, más tarde Dame Mary Gilmore, que escribió tanto prosa como poesía, creció en la Nueva Gales del Sur rural y se graduó como maestra de escuela a los 16 años. Posteriormente se involucró en el creciente movimiento laboralista y en el socialismo utópico. Trabajó como periodista en Sídney para el Australian Worker, The Bulletin y el Sydney Morning Herald. Publicó su propia obra, sobre todo poemas, memorias y ensayos, de forma prolífica. Años más tarde llegaría a ser la decana del mundo literario de Sídney y se convertiría en una especie de icono nacional, con frecuentes apariciones en los nuevos medios de comunicación de radio y televisión. Antes de 1940, publicó seis volúmenes de poesía y tres ediciones de prosa. Después de la guerra, publicó volúmenes de memorias y recuerdos de la Australia colonial y de los gigantes literarios de la década de 1890 en Sídney, por lo que aportó gran cantidad de material a la mitologización de ese período. Dame Mary Gilmore murió en 1962, a la edad de 97 años.

Ethel Turner, nacida en Doncaster, Yorkshire (Inglaterra), en 1872, emigró a Australia con su madre viuda, su hermana mayor Lilian y su hermanastra Jeannie en 1880.

Educadas en la Escuela Secundaria Femenina de Sídney, Lilian y ella escribieron historias y editaron revistas, primero The Iris y luego The Parthenon. Las hermanas usaron seudónimos para dar la impresión de que las diversas secciones de la revista fueron escritas por varios colaboradores, mientras que, en realidad, eran ellas mismas quienes escribían todo. Al ser la hermana menor, Ethel se encargó de la página infantil.

De ahí, Ethel pasó a escribir la página infantil del Illustrated Sydney News, que más tarde fue adquirido por el Town and Country Journal. Al igual que Mary Gilmore, también colaboró con The Bulletin. 

En 1896, Ethel se casó con el abogado Herbert Curlewis y juntos construyeron una casa con vistas a Middle Harbour. La casa “Avenel” es el lugar en que Ethel Turner pasó el resto de su vida.

Su obra más conocida es su primera novela, Siete chicos australianos (1894), que se publicó cuando tenía 22 años y que ahora se considera un clásico de la literatura infantil australiana. Fue un éxito instantáneo tanto en Australia como en el extranjero. Se trata de una familia con siete hijos que crecen en Australia. El libro, junto con sus secuelas The Family at Misrule (La familia en desgobierno, 1895) y Little Mother Meg (La pequeña madre Meg, 1902), trata de la vida de la familia Woolcot en la Australia de la década de 1880, en particular de sus siete traviesos y rebeldes hijos. El libro sirvió de base a un largometraje en Australia en 1939 y a una serie de televisión en Gran Bretaña en 1953. En 1973, la Corporación Australiana de Radiodifusión realizó una serie de televisión de 10 episodios.

Ethel Turner publicó otros libros infantiles, relatos cortos y poemas. Three Little Maids (Tres pequeñas doncellas, 1900) es una novela de marcado carácter autobiográfico sobre la emigración de su familia de Inglaterra a Sídney. Escribió más de 40 novelas. El Premio Ethel Turner de Literatura para Jóvenes se otorga anualmente bajo los auspicios de los Premios Literarios de Nueva Gales del Sur. Ethel Turner murió en Mosman en 1958, a los 85 años.

La aclamada poeta Dorothea Mackellar nació en 1885 en la casa de su familia, “Dunara”, con vistas a la bahía de Rose en el puerto de Sídney.

Tercera de cuatro hermanos, Dorothea era la única hija del famoso médico y parlamentario Sir Charles Kinnaird Mackellar y su esposa Marion. Recibió clases particulares de pintura, esgrima e idiomas, y más tarde asistió a clases en la Universidad de Sídney. Como hablaba francés, alemán, italiano y español con fluidez, Dorothea hacía de intérprete cuando la familia viajaba al extranjero.

Según la historiadora Beverley Kingston, Dorothea comenzó a escribir de muy joven y sorprendió a su familia cuando las revistas no solo publicaron sus poemas y piezas de prosa, sino que además le pagaron por ello. En 1908, se publicó uno de sus poemas, Core of My Heart (El corazón de mi corazón), en el London Spectator. Volvió a publicarse varias veces en Australia antes de ser incluido con el nombre de My Country (Mi país) en su primer libro, The Closed Door and Other Verses (La puerta cerrada y otros poemas, 1911). Debido a que ha sido frecuentemente incluido en antologías, My Country se ha convertido en uno de los poemas australianos más conocidos y apela al sentido de patriotismo fomentado por el nacionalismo en la guerra y la posguerra.

Las fotografías de Dorothea en su veintena revelan que era el ideal de chica australiana de la época. Se decía que era una gran nadadora y buena conocedora de caballos y perros. Según Kingston, sus versos reflejan que era culta y animosa, y sus novelas que era irremediablemente romántica. Sus escritos, en su día producto de pasiones y entusiasmos juveniles, estaban cada vez más influenciados por sus viajes o miraban a la naturaleza en busca de inspiración. El historiador literario H.M. Green la describió como “una lírica del color y la luz”, enamorada del paisaje australiano. Ella misma nunca se declaró poeta. “He escrito —desde el corazón, desde la imaginación y desde la experiencia— unos cuantos poemas”.

Pese a “detestar todo tipo de restricciones y reuniones”, Dorothea Mackellar fue Tesorera Honoraria del Club del Libro de Bush, en Nueva Gales del Sur, y participó activamente en la formación del PEN de Sídney en 1931. Se hizo responsable de sus ancianos padres y, aparentemente, escribió poco tras la muerte de su padre en 1926. Su madre falleció en 1933 y Dorothea, “un lirón no especialmente robusto”, sufría con frecuencia de problemas de salud. Murió mientras dormía el 14 de enero de 1968.

II. En el siglo XXI

Dame Mary Gilmore, Ethel Turner y Dorothea Mackellar, aclamadas escritoras australianas, crearon el PEN de Sídney en 1931 como forma de unir a los escritores tras la devastación causada por la Primera Guerra Mundial. La idea era fundar un club agradable, que ofreciera a los escritores un espacio para compartir ideas y socializar. Durante muchas décadas siguió siendo una organización informal de escritores con ambiciones y preocupaciones comunes.

Sin embargo, a principios del siglo XXI, el PEN de Sídney era una organización mucho más formal, que contaba con un comité de gestión, un consejo asesor de escritores y una lista de estimados socios. Y realizaba campañas y actos de apoyo a la literatura, fomento del entendimiento internacional y defensa de la libertad de expresión.

En noviembre de 2004, el PEN de Sídney, integrado en la red australiana de PEN, ganó el Premio de la Comunidad de Derechos Humanos e Igualdad de Oportunidades por su labor con los escritores solicitantes de asilo retenidos en los centros de internamiento australianos.

Ese mismo año, junto con los otros dos Centros PEN australianos, creó un nuevo premio bienal: el Premio PEN Keneally, que reconoce los logros en el fomento de la libertad de expresión, el entendimiento internacional y el acceso a la literatura. Este premio lleva el nombre del aclamado novelista Thomas Keneally AO (ganador del Premio Booker de 1982) por “su compromiso de por vida con los valores de PEN”. Entre los ganadores se encuentran el difunto editor y traductor indonesio Joesoef Isak, el novelista Frank Moorhouse, la académica Katharine Gelber y los periodistas y escritores David Marr y Richard Acland.

[…] el PEN de Sídney ganó el Premio de la Comunidad de Derechos Humanos e Igualdad de Oportunidades por su labor con los escritores solicitantes de asilo retenidos en los centros de internamiento australianos.

Además, desde 2006, la organización ha sido anfitriona del Premio PEN de Sídney que reconoce a los socios que más han trabajado para promover los valores del Centro PEN. Entre ellos se encuentran la difunta escritora Rosie Scott, el novelista y catedrático Nicholas Jose, el conservador literario, director de proyectos y periodista Chip Rolley, la escritora e investigadora Denise Leith y la escritora y agente literaria Gaby Naher.

El PEN lanzó su revista semestral en 2005 para publicar artículos de sus socios y de escritores y periodistas profesionales sobre temas de interés, de acuerdo con la misión de PEN de defender la libertad de expresión y concienciar sobre la censura, la opresión y el encarcelamiento de escritores y periodistas en todo el mundo. Su publicación coincide con el Festival de Escritores de Sídney en mayo y con el Día Internacional del Escritor Encarcelado en noviembre. También se distribuye en festivales, librerías y Centros de PEN Internacional. La revista Sydney PEN Magazine se produce con el apoyo de sus principales patrocinadores: la Facultad de Artes y Ciencias Sociales de la Universidad Tecnológica de Sídney (UTS) y el Fondo Cultural de la organización Copyright Agency Limited (CAL).

En 2010, el PEN lanzó un proyecto especial denominado «Las sillas pintadas», con el fin de llamar la atención sobre la difícil situación de los solicitantes de asilo retenidos en centros de internamiento por las autoridades australianas. Este proyecto, iniciado en el Festival de Escritores de Sídney del año anterior, reunió a algunos de los principales artistas australianos para organizar una celebración de la libertad de expresión, entre ellos Cressida Campbell, Elisabeth Cummings, Ken Done, Michael Fitzjames, Nicholas Harding, Jasper Knight, Matthew Martin, Delma Montesin-McCausland, Reg Mombassa, Bruce Petty, Silke Raetze, Ann Thomson, John Shakespeare, Garry Shead y Gria Shead.

Otras iniciativas son la publicación de la recopilación Macquarie PEN Anthology of Australia Literature (Antología de literatura australiana del PEN de Macquarie, 2009) y los tres volúmenes del proyecto 3 Writers Project – Sydney PEN Voices (Proyecto de 3 escritores – Voces del PEN de Sídney). Iniciado en 2007, este proyecto encargó una serie de ensayos a destacados escritores australianos. Se recopilaron en tres libros: Tolerance, Prejudice and Fear (Tolerancia, Prejuicio y Miedo ; Christos Tsiolkas, Gideon Haigh, Alexis Wright); Courage, Survival and Greed (Valor, Supervivencia y Avaricia; Anna Funder, Melissa Lucashenko, Christopher Kremmer), y Honour, Risk and Legacy (Honor, Riesgo y Legado; Malcolm Knox, Max Barry, Larissa Behrendt), publicados por Allen & Unwin. Todos fueron presentados en actos públicos organizados en la Biblioteca Estatal de Nueva Gales del Sur.

Después de 3 Writers, el PEN inició la serie de charlas públicas «Voces Libres» en 2012, con ocasión del Día del Escritor Encarcelado que se celebra el 15 de noviembre. Esta serie tenía por objeto crear un espacio donde distintos escritores pudieran expresar perspectivas diversas y explorar los conceptos de “libertad para leer, libertad para escribir y libertad para hablar”.

Ese año, el autor y periodista de investigación Antony Loewenstein pronunció el discurso de “Voces Libres” en el Festival de Escritores de Sídney; posteriormente, en el Día del Escritor Encarcelado, el comentarista de radio y televisión Craig Reucassel pronunció su discurso en la Biblioteca Estatal de Nueva Gales del Sur. Otros actos de «Voces Libres» han sido presentados por el académico y periodista Waleed Aly, el jurista Michael Kirby, la investigadora académica Randa Abdel-Fattah, la escritora y columnista Anne Summers, el académico y pionero activista de los derechos de los homosexuales Dennis Altman, el escritor y dramaturgo David Malouf, el periodista Richard Ackland, la Presidenta de PEN Internacional Jennifer Clements, la académica y Secretaria General Adjunta de las Naciones Unidas Gillian Triggs, y el periodista Stan Grant. Muchos tuvieron lugar en el Festival de Escritores de Sídney.

Una de las principales iniciativas ha sido la promoción de la antología A Country Too Far (Un país demasiado lejano, 2013), editada por Tom Keneally y Rosie Scott. Uno de los problemas morales fundamentales del momento sigue siendo la cuestión de los solicitantes de asilo, posiblemente el tema más controvertido en la Australia actual. En esta antología de referencia, 27 de los mejores escritores australianos dedicaron su inteligencia y creatividad al tema de los desposeídos, aportando una perspectiva totalmente nueva de profundidad y veracidad a lo que se ha convertido en una tensa y distorsionada guerra de palabras. Esta antología confirma que la experiencia de buscar asilo —el viaje para escapar de la muerte, el hambre, la pobreza o el terror e ir a un paraíso imaginario— está profundamente arraigada en la cultura y las historias personales de los australianos. Algunos de los autores incluidos son Anna Funder, Christos Tsiolkas, Elliot Perlman, Gail Jones, Raimond Gaita, Les Murray, Rodney Hall y Geraldine Brooks.

Esta antología confirma que la experiencia de buscar asilo —el viaje para escapar de la muerte, el hambre, la pobreza o el terror e ir a un paraíso imaginario— está profundamente arraigada en la cultura y las historias personales de los australianos.

Desde 2007, el PEN de Sídney ha estado presidido por Angela Bowne S.C., la escritora e investigadora Mara Moustafine, la escritora y agente literaria Virginia Lloyd, la poeta y académica Bonny Cassidy, el académico Michael Fraser, la abogada y activista cultural Zoe Rodriquez y el escritor Mark Isaacs. El Panel Asesor de Escritores está formado por Geraldine Brooks, J.M. Coetzee, Tim Flannery, Helen Garner, Kate Grenville y Tom Keneally.