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History of the WiPC

By Sara Whyatt

PEN International was established in 1921 as a club for writers around the globe to meet and exchange ideas wherever they are in the world, yet it soon became clear that essential to such literary exchange was the right to freedom of expression. Its first protest against the imprisonment of a writer was in 1935 when PEN appealed for the release of Haitian author, Jacques Roumain, during one of his frequent stints in prison. From then on, up to the outbreak of World War Two, protests were staged for similarly detained writers in Germany, the Soviet Union, Argentina and Spain, among others, appeals that were to become a regular feature of PEN gatherings and remain so to the present day.

After World War Two, any euphoria there may have been was quashed as reports began to leak out of imprisonment, censorship and travel bans in countries in post-war Europe under newly formed communist and fascist regimes. Exiled writers who had formed committees and defense funds for persecuted writers during the war were finding that many of them could not return home, and alarmingly, were receiving reports from those countries of continued censorship, arrests, and even executions.

Case lists

From the outset, Case Lists have been at the core of the Writers in Prison Committee’s (WiPC) work. These list the names and details of writers who have suffered abuse, from harassment to execution, at the hands of government and non-government bodies around the globe. They serve as a monitor of the global state of freedom of expression, and a basis for campaigning. Initially based on information collected by PEN members, by the 1980s, members’ work was supported by professional staff at the PEN head office. Starting with just one person, the team grew over the coming decades, enhancing PEN’s ability to identify and take action in more cases, and to help Centres in their advocacy for other writers. 

It was in the 1970s that PEN Centres started to select writers in prison whose names appeared on the lists as Honorary Members of their Centres.

The cases raised in the first WiPC meeting held at the PEN International Congress in Rio de Janeiro in 1960 are an indication of the breadth of cases that PEN has handled from the outset. These included a communist revolutionary writer in Greece, a Catalan poet, and the head of the short-lived Iraqi PEN Centre, all of whom had been imprisoned, and the censorship of a Portuguese writer. Also presented were five lists of writers and journalists in prison, listing seven in Albania, two in France, nine in Romania, 25 in Czechoslovakia and 13 in Hungary. These lists were largely based on information smuggled out of those countries and gathered by writers in exile. At first appearing as an addendum to the WiPC chairs’ reports to the PEN Congresses, by the mid-1980s, with the numbers of cases rising, the Case List became a separate document, circulated at the PEN Congresses along with other papers.

It was in the 1970s that PEN Centres started to select writers in prison whose names appeared on the lists as Honorary Members of their Centres, pledging to support them until their release, contacting families and lawyers, writing to governments, raising publicity at home – advocacy strategies that are familiar today. In May 1978, for example, there were 59 cases listed and Centres were working for their honorary members in the USSR, Argentina, Chile, Singapore, South Africa, Niger, Indonesia, South Korea and Uruguay. By 1984, the number was over 470. This was the time of mass disappearances in the Americas and over 150 writers in Argentina alone were listed as disappeared. Other countries that featured heavily in the lists were Iran, China, Libya, and Syria. In the 1980s Turkey already had the reputation of being the country holding more writers in prison than any other country, as it continues to be in 2020.

During much of the 1990s until the early 2010s, the number of cases listed annually reached around 1,000. In 2015, recognising that many other organisations had emerged also working for freedom of expression, specifically for the media, it was decided that the list should focus on those writers who are uniquely represented by PEN. While PEN actions for journalists continue, as of 2019, the Case List detailed just over 200 cases of writers of fiction and non-fiction, poets, publishers and others engaged in the literary field who were under threat of imprisonment, attack and even death. These were in countries familiar to PEN members from previous decades – Iran, China, and Turkey among them.

The day of the imprisoned writer and other campaign themes

The first references to the event that was to become the annual Day of the Imprisoned Writer came in a proposal made in the late 1960s by the erstwhile PEN President Arthur Miller, who suggested that there be an ‘annual day of world-wide demonstration for freedom of writers’. Now held annually on 15 November, the Day is celebrated by PEN Centres world-wide who hold public events including readings, debates, performances, and letter-writing drives. Most activities are focused on five ‘emblematic’ cases – each representing a writer at risk that year. One of the most notable of these was Nigerian author, Ken Saro Wiwa, executed on 10 November 1995, just days before PEN’s Day of the Imprisoned Writer. Sentenced for his environmental activism, his death spurred one of the largest and most sophisticated campaigns by PEN International to date and which teamed up with Saro Wiwa’s family and supporters to lobby for justice.

One of the most notable of these was Nigerian author, Ken Saro Wiwa, executed on 10 November 1995, just days before PEN’s Day of the Imprisoned Writer.

Defaming religion

Initially PEN’s campaigns tended to focus on individuals, however it was what was to become known as the Rushdie Affair that saw PEN initiate campaigns on thematic issues that affect writers from around the globe. PEN members world-wide had campaigned against the fatwa sentencing Salman Rushdie to death after publication of The Satanic Verses in 1988 that forced him into hiding until it was lifted in 1998. Over the years, extremists from all religions have attacked writers who criticise their beliefs. Of particular note is the killing of 12 journalists in 2015 who worked for the French satirical magazine, Charlie Hebdo, and growing attacks by right wing conservatives on ‘defamatory’ works across Europe and the Americas. PEN campaigned nationally and through the international rights bodies against religious defamation urging states to remove laws criminalising religious offence and to protect those attacked for their commentaries on religion.


It was at the 2002 WiPC conference in San Miguel Allende, Mexico, soon after the 11 September attacks in the USA that anti-terror laws were identified as a key threat to freedom of expression. This led, in 2003, to the first global report published by PEN on a specific theme, entitled ‘Anti-Terrorism, Writers and Freedom of Expression’. With launches in New York, Barcelona, Bratislava and Istanbul, the report was translated into several languages and was one of the first studies into one of the laws most commonly used against writers whose only ‘offence’ is to criticise governments.

Criminal defamation

Criminal defamation laws are also used to silence criticism of governments and those in power. Between 2006 and 2008, a series of reports exploring this topic were published by the WiPC, focussing on Egypt, Mexico, Turkey, regions of Africa, and the EU. From 2015-2018, criminal defamation in Africa was the main focus of advocacy, with PEN International working with PEN Centres in the region on a report published in 2017 – Stifling Dissent, Impeding Accountability: Criminal Defamation Laws in Africa


Murder has long been a means to silence writers, and more often than not, their killers are never brought to justice: governments are often complicit. Writers in the Americas have suffered particularly from killings with impunity. On 2 November 2011, the PEN WiPC staged its first Day of the Dead Campaign to commemorate the many who had been murdered for carrying out their work. In 2012 an anthology on the theme of impunity gathered texts from writers in 13 Latin American countries, and Centres across the world created shrines in the style of traditional Mexican Day of the Dead memorials. These memorials have become a regular feature of the PEN campaign calendar. More reports and missions to Mexico followed, as well as to Honduras and Nicaragua, where writers were also being murdered with impunity for the perpetrators.

Digital freedom

From 1990 onwards, with the computerisation of PEN’s offices and with the advent of email for networking with PEN members and other organisations, digital freedom has been of concern. In 1999, bloggers were formally recognised alongside writers as being in need of protection as the internet was increasingly used to publish works and to circumvent censorship, while government attacks on the cyber-space become endemic. In 2012 PEN Centres adopted the PEN Declaration on Digital Freedom, drafted in response to the rising repression of on-line compositions. It underlined the right to information through digital media, the right to be free of surveillance, and the obligation of technology companies to protect freedom of expression and information.

Country focusses

The 2008 Beijing Olympic Games gave an opportunity to focus on the many writers held in prison in China. The ‘Poetry Relay’ campaign, mirroring the path of the Olympic torch relay, saw PEN Centres take a poem by the imprisoned blogger Shi Tao, translate it into their own language, and post it next to their location on a website map. A second campaign took the Olympic Games 2008 slogan ‘We are Ready’, expanding it to ‘We are Ready for Free Expression’, and included a daily countdown to the event, monitoring the cases of the more than 40 detainees in the run-up to the Games.

The Olympic Games was again a focus in 2014, this time the winter Games in Russia, giving PEN the opportunity to respond to the crisis for freedom of expression in the country. Its report Out in the Cold, highlighted abuses, particularly anti-gay propaganda, religious insult and criminal defamation laws. The 2018 football World Cup also in Russia gave another opportunity for PEN to raise awareness of the threats to writers under the slogan ‘Keeping Score’.

Over the decades, PEN members have maintained a constant presence at the many trial hearings against writers in Turkey who have been prosecuted for their commentaries on Kurdish, Armenian and other minority rights, and more recently for unfounded accusations of attempts to overthrow the government. In the mid-2010s, the situation in Turkey deteriorated further with the arrest of hundreds of writers and journalists. PEN’s campaigns increased, including the observation of numerous trials and the publication of reports in 2014 and 2016 in the aftermath of the 2013 Gezi democracy demonstrations.

Another focus has been India, with three reports issued in 2015, 2016 and 2018 that covered the wide range of abuses from censorship of the internet and films, threats by Hindu nationalists, blasphemy laws and sedition, and the murder of journalists.


Missions to countries where writers are under attack are a staple of PEN’s WiPC activities. In the 1960s PEN joined with Amnesty International to observe the trial in Nigeria of Wole Soyinka. Arthur Miller and Harold Pinter visited Turkey in the 1980s to meet with officials about writers in prison there. Since the 1990s, hardly a year has gone by without a PEN mission to countries where writers are in prison. Delegates meet with prisoners and writers under threat, their families and supporters, and where possible with government officials. Often these are joint actions in collaboration with Centres based in the countries, with public events including press briefings and readings of works dedicated to or by writers at risk. Just some of the countries visited over the decades are Mexico, South Korea, Indonesia, Myanmar, Yemen, Peru, Israel, and Turkey.

United Nations

PEN’s consultative status with UNESCO enables it to also work with the United Nations. In 1989 the WiPC was formally given a mandate by the PEN membership to represent PEN International at the UN Human Rights Commission (now the Human Rights Council), and since then, there has been a PEN presence at key meetings at the Palais des Nations in Geneva, delivering statements and lobbying governments, with leading members of PEN and sometimes writers-at-risk themselves making presentations. It is engaged in the mechanisms of the UN, having submitted statements on countries including Vietnam, Cambodia, Eritrea, Ethiopia, Kazakhstan, Myanmar, Honduras, Hungary, Bangladesh, Mexico, and Turkey. It has advised the UN Special Rapporteurs, notably those working on freedom of expression and protection of cultural rights. Similarly, it has provided its expertise to the Organisation for Security and Cooperation in Europe, the Organisation of American States and the African Commission on Human and People’s rights, as well as UNESCO itself.


Support for writers seeking places of safety has been central to PEN from its inception in the inter-war years, when firstly, it helped refugees escape Nazi Germany, and then cold war fascist and communist regimes. The continuing and growing number of writers seeking safe places, now coming from Asia, Africa, Middle East and North Africa, the Americas, and Europe, led to the founding of the International Cities of Refuge Network (ICORN) in 2005, an initiative led by Norwegian PEN. PEN’s WiPC worked with ICORN to establish a system of assessing writers’ applications for placements, and from then on PEN staff have given their expert assessments on all ICORN applications. Over the years, several other Centres have joined ICORN and helped to establish cities of refuge in their own countries helping hundreds of writers find places of safety in Europe and beyond. (

WiPC Conferences

The first WiPC Conference was held in Louisiana, Denmark, in 1996 to provide a meeting space for the PEN Centres working to promote and protect freedom of expression, for them to review strategies and plan for the future. They have been held biennially ever since, in Kathmandu, San Miguel de Allende (Mexico), Barcelona, Istanbul, Glasgow, Brussels and Kraków.

Freedom of expression work at PEN International today

In 2016, a restructuring of the PEN International Office now means that its global freedom of expression work is no longer compartmentalised under the WiPC. PEN International staff now work across freedom of expression, advocacy, and Centre development, with a specialist team working on protection of individuals at risk. However, PEN Centres continue to campaign for writers’ rights and to protect freedom of expression globally under national WiPCs, Freedom to Write programmes, or Writers at Risk projects. Today, as in 1960, the struggle for freedom of expression remains central to the work of PEN International in its goal to promote literature as a means of understanding between peoples and achieving a more peaceful world.

The 60 cases

The WiPC has commemorated its 60th year in 2020 and paid tribute to 60 selected writers around the world who have been prosecuted, tortured, imprisoned or killed.

Please visit the “Stories” section to read about these 60 PEN cases here.

Histoire du WiPC

Par Sara Whyatt

Lorsque PEN International a été créé en 1921, l’organisation visait à permettre aux écrivains du monde entier de se rencontrer et d’échanger des idées où qu’ils se trouvent dans le monde ; or, il est vite devenu évident que le droit à la liberté d’expression était essentiel à ces échanges littéraires. C’est en 1935 que PEN international a émis sa première protestation contre l’emprisonnement d’un écrivain, demandant la libération de l’auteur haïtien Jacques Roumain, qui effectuait alors l’un de ses fréquents séjours en prison. Dès lors, et jusqu’au début de la Seconde Guerre mondiale, des protestations ont été organisées en faveur d’écrivains détenus en Allemagne, en Union soviétique, en Argentine et en Espagne, entre autres ; ces appels allaient devenir une caractéristique régulière des rassemblements du PEN, et le demeurent encore aujourd’hui.

Après la Seconde Guerre mondiale, l’euphorie à laquelle l’on aurait pu s’attendre a été balayée par l’apparition de rapports faisant état d’emprisonnements, de censure et d’interdictions de voyager dans les pays de l’Europe de l’après-guerre, sous les nouveaux régimes communistes et fascistes. Les écrivains exilés qui avaient formé des comités et des fonds de défense pour les écrivains persécutés pendant la guerre constataient que beaucoup d’entre eux ne pouvaient pas rentrer chez eux et, de façon alarmante, recevaient des rapports de ces pays signalant une censure continue, des arrestations, et même des exécutions.

Les Listes PEN

Dès le début, les listes PEN ont été au cœur des travaux du Comité des Écrivains en Prison (WiPC). Ces listes contiennent les noms et les coordonnées d’écrivains qui ont été victimes d’abus, allant du harcèlement à l’exécution, de la part d’organismes gouvernementaux et non gouvernementaux dans le monde entier. Elles servent à surveiller l’état de la liberté d’expression dans le monde et constituent la base d’actions militantes. Fondés à l’origine sur les informations collectées par les membres du PEN, les travaux de ces derniers bénéficiaient, dans les années quatre-vingt, du soutien du personnel professionnel du siège du PEN. L’équipe, qui ne comptait qu’une seule personne au départ, s’est agrandie au cours des décennies suivantes, renforçant la capacité du PEN à identifier et à aborder un plus grand nombre de cas, ainsi qu’à aider les Centres à défendre les intérêts d’autres écrivains. 

Les cas soulevés lors de la première réunion du WiPC tenue lors du congrès international du PEN à Rio de Janeiro en 1960 témoignent de l’ampleur des affaires que PEN a traitées depuis le début. Il s’agissait notamment d’un écrivain révolutionnaire communiste en Grèce, d’un poète catalan et du directeur du Centre PEN irakien, tous emprisonnés, ainsi que de la censure d’un écrivain portugais. Cinq listes d’écrivains et de journalistes en prison ont également été présentées, qui faisaient état de sept cas en Albanie, deux en France, neuf en Roumanie, vingt-cinq en Tchécoslovaquie et treize en Hongrie. Ces listes étaient en grande partie basées sur des informations sorties clandestinement de ces pays et recueillies par des écrivains en exil. Si elle figurait tout d’abord sous forme d’ajout aux rapports des présidents du WiPC aux congrès du PEN, la liste PEN est devenue, au milieu des années quatre-vingt, un document séparé, diffusé lors des congrès du PEN avec d’autres rapports, en raison de l’augmentation du nombre de cas.

C’est dans les années soixante-dix que les Centres PEN ont commencé à sélectionner des écrivains en prison dont les noms figuraient sur les listes afin de les nommer membres honoraires de leur Centre.

C’est dans les années soixante-dix que les Centres PEN ont commencé à sélectionner des écrivains en prison dont les noms figuraient sur les listes afin de les nommer membres honoraires de leur Centre, en s’engageant à les soutenir jusqu’à leur libération, en contactant leurs familles et leurs avocats, en écrivant aux gouvernements, en faisant de la publicité dans leur pays – des stratégies de sensibilisation qui sont désormais familières. En mai 1978, par exemple, cinquante-neuf cas étaient répertoriés et les Centres œuvraient en faveur de leurs membres honoraires en URSS, en Argentine, au Chili, à Singapour, en Afrique du Sud, au Niger, en Indonésie, en Corée du Sud et en Uruguay. En 1984, ce nombre était supérieur à 470. C’était l’époque des disparitions massives dans les Amériques et, rien qu’en Argentine, plus de 150 écrivains étaient répertoriés comme disparus. Les autres pays qui figuraient en bonne place sur ces listes étaient l’Iran, la Chine, la Libye et la Syrie. Dans les années quatre-vingt, la Turquie était déjà réputée pour être le pays qui détenait le plus grand nombre d’écrivains en prison, comme c’est toujours le cas en 2020.

Pendant une grande partie des années quatre-vingt-dix et jusqu’au début des années 2010, le nombre de cas répertoriés chaque année était approximativement de 1 000. En 2015, reconnaissant que de nombreuses autres organisations avaient vu le jour et travaillaient également pour la liberté d’expression, en particulier pour les médias, il a été décidé que la liste devrait se concentrer sur les écrivains qui sont uniquement représentés par PEN. Si les actions du PEN en faveur des journalistes se poursuivent, la liste PEN de 2019 détaillait un peu plus de 200 cas d’écrivains de fiction et de non-fiction, de poètes, d’éditeurs et d’autres personnes engagées dans le domaine littéraire qui étaient menacés d’emprisonnement, d’agression et même de mort. Ils se trouvaient dans des pays que les membres de PEN connaissent bien depuis des décennies – l’Iran, la Chine et la Turquie notamment.

La Journée de l’Écrivain en Prison et d’autres thèmes de campagne

Les premières références à l’événement qui devait devenir la Journée annuelle de l’Écrivain en Prison figuraient dans une proposition effectuée à la fin des années soixante par l’ancien président du PEN, Arthur Miller, qui suggérait d’organiser une « journée annuelle de manifestation mondiale pour la liberté des écrivains ». Cette journée, qui se tient désormais chaque année le 15 novembre, est célébrée par les Centres PEN du monde entier, qui organisent à cette occasion des événements publics, notamment des lectures, des débats, des spectacles et des séances d’écriture de lettres. La plupart des activités se concentrent sur cinq cas « emblématiques » – chacun représentant un écrivain en danger cette année-là. L’un des cas plus remarquables fut celui de l’auteur nigérian Ken Saro Wiwa, exécuté le 10 novembre 1995, quelques jours seulement avant la Journée de l’Écrivain en Prison du PEN. La mort de Saro Wiwa, qui avait été condamné en raison de son militantisme en faveur des droits des minorités, a suscité l’une des campagnes les plus importantes et les plus sophistiquées du PEN International à ce jour, qui s’est associée à la famille et aux partisans de l’auteur pour faire pression dans le sens de la justice.

L’un des cas plus remarquables fut celui de l’auteur nigérian Ken Saro Wiwa, exécuté le 10 novembre 1995, quelques jours seulement avant la Journée de l’Écrivain en Prison du PEN.

Diffamation de la religion

Si, dans un premier temps, les campagnes du PEN tendaient à se concentrer sur les individus, c’est ce que l’on connaîtrait par la suite sous le nom d’affaire Rushdie qui a poussé l’organisation à lancer des campagnes sur des questions thématiques qui touchent les écrivains du monde entier. Les membres du PEN de tous les pays avaient fait campagne contre la fatwa condamnant Salman Rushdie à mort après la publication des Versets sataniques en 1988, qui avait contraint l’auteur à se cacher jusqu’à ce qu’elle soit levée en 1998. Au fil des ans, des extrémistes de toutes les religions ont agressé des écrivains qui critiquaient leurs croyances. Il convient de noter, en particulier, le meurtre de douze journalistes en 2015, qui travaillaient pour le magazine satirique français Charlie Hebdo, et les attaques croissantes des conservateurs de droite au sujet d’œuvres « diffamatoires » à travers l’Europe et les Amériques. PEN a fait campagne au niveau national et par l’intermédiaire d’organismes internationaux de défense des droits contre la diffamation religieuse, exhortant les États à supprimer les lois criminalisant les délits religieux et à protéger les personnes attaquées pour leurs commentaires sur la religion.

Lutte contre le terrorisme

C’est lors de la conférence du WiPC de 2002 à San Miguel de Allende, au Mexique, peu après les attentats du 11 septembre aux États-Unis, que les lois antiterroristes ont été identifiées comme représentant une menace majeure pour la liberté d’expression. Cela a conduit, en 2003, au premier rapport mondial publié par PEN sur un thème spécifique, intitulé Antiterrorisme, écrivains et liberté d’expression. Lancé à New York, Barcelone, Bratislava et Istanbul, le rapport a été traduit en plusieurs langues et constituait l’une des premières études sur l’une des lois les plus couramment utilisées contre les écrivains dont le seul « délit » est de critiquer les gouvernements.

Lois pénales sur la diffamation

Les lois pénales sur la diffamation sont également utilisées pour faire taire les critiques à l’égard des gouvernements et des personnes au pouvoir. Entre 2006 et 2008, une série de rapports explorant ce sujet ont été publiés par le WiPC, qui mettaient l’accent sur l’Égypte, le Mexique, la Turquie, des régions d’Afrique et l’Union européenne. De 2015 à 2018, les lois pénales sur la diffamation en Afrique ont constitué le point de mire des efforts de plaidoyer, et le PEN International a travaillé avec les Centres PEN de la région à l’élaboration d’un rapport publié en 2017, intitulé Stifling Dissent, Impeding Accountability: Criminal Defamation Laws in Africa. 


Le meurtre est depuis longtemps un moyen de faire taire les écrivains et, dans la majorité des cas, leurs assassins ne sont jamais traduits en justice : les gouvernements sont souvent complices. Les écrivains des Amériques ont particulièrement souffert de ces meurtres commis en toute impunité. Le 2 novembre 2011, le WiPC du PEN a organisé sa première campagne de la Journée des Morts afin de commémorer les nombreuses personnes qui ont été assassinées pour avoir effectué leur travail. En 2012, une anthologie sur le thème de l’impunité a rassemblé des textes d’écrivains de treize pays d’Amérique latine, et des Centres du monde entier ont édifié des autels dans le style des mémoriaux traditionnels du Jour des Morts mexicain. Ces mémoriaux figurent désormais régulièrement au calendrier de campagne du PEN. D’autres rapports et missions ont suivi au Mexique, ainsi qu’au Honduras et au Nicaragua, où des écrivains ont également été assassinés en toute impunité.

La liberté numérique

À partir de 1990, avec l’informatisation des bureaux du PEN et l’avènement du courrier électronique pour la mise en réseau avec les membres du PEN et d’autres organisations, la liberté numérique est devenue un sujet de préoccupation. En 1999, les blogueurs ont été officiellement reconnus, au même titre que les écrivains, comme ayant besoin de protection, car Internet était de plus en plus utilisé pour publier des œuvres et contourner la censure, tandis que les attaques gouvernementales sur le cyber-espace devenaient endémiques. En 2012, les Centres PEN ont adopté la Déclaration du PEN sur la liberté numérique, rédigée en réponse à la répression croissante des compositions en ligne. Celle-ci soulignait le droit à l’information par le biais des médias numériques, le droit à demeurer libre de toute surveillance et l’obligation des entreprises technologiques de protéger la liberté d’expression et d’information.

L’accent mis sur des pays spécifiques

Les Jeux olympiques de Pékin de 2008 ont fourni l’occasion de se pencher sur les nombreux écrivains emprisonnés en Chine. Dans le cadre de la campagne « Relais de poésie », qui reflétait le parcours du relais de la flamme olympique, les Centres PEN ont pris un poème du blogueur emprisonné Shi Tao, l’ont traduit dans leur propre langue et l’ont affiché à côté de leur emplacement sur un plan de site web. Une deuxième campagne consistait à reprendre le slogan des Jeux olympiques de 2008, « Nous sommes prêts », pour l’élargir à « Nous sommes prêts pour la libre expression », et incluait un compte à rebours quotidien de l’événement, en suivant les cas de plus de quarante détenus à l’approche des Jeux.

Les Jeux olympiques ont de nouveau été au centre des préoccupations en 2014, cette fois-ci lors des Jeux d’hiver en Russie, qui ont donné au PEN l’occasion de répondre à la crise de la liberté d’expression dans le pays. Son rapport intitulé Dehors dans le froid mettait en évidence des abus tels que, notamment, la propagande anti-homosexuelle, les insultes religieuses et les lois pénales sur la diffamation. La Coupe du monde de football de 2018, également en Russie, a fourni au PEN une nouvelle occasion de sensibiliser le public aux menaces qui pèsent sur les écrivains, sous le slogan « Keeping Score ».

Au fil des décennies, les membres du PEN ont assuré une présence constante lors des nombreuses audiences de procès tenus à l’encontre des écrivains en Turquie qui sont traduits en justice pour leurs commentaires sur les droits des Kurdes, des Arméniens et d’autres minorités et, plus récemment, sur la base d’accusations infondées de tentatives de renversement du gouvernement. Au milieu des années 2010, la situation en Turquie s’est encore détériorée avec l’arrestation de centaines d’écrivains et de journalistes. Les campagnes du PEN se sont multipliées, parmi lesquelles l’observation de nombreux procès et la publication de rapports en 2014 et en 2016, au lendemain des manifestations pour la démocratie survenues à Gezi en 2013.

L’accent a également été mis sur l’Inde, qui a fait l’objet de trois rapports publiés en 2015, 2016 et 2018 ; ceux-ci couvraient un large éventail d’abus, allant de la censure d’Internet et des films aux menaces des nationalistes hindous, en passant par les lois sur le blasphème et la sédition, ainsi que le meurtre de journalistes.


Les missions dans les pays où les écrivains font l’objet d’attaques sont un élément essentiel des activités du WiPC du PEN. Dans les années soixante, PEN s’est associé à Amnesty International pour observer le procès de Wole Soyinka au Nigeria. Arthur Miller et Harold Pinter se sont rendus en Turquie dans les années quatre-vingt afin de rencontrer des responsables et d’évoquer le problème des écrivains emprisonnés dans ce pays. Depuis les années quatre-vingt-dix, il n’est pas passé une année sans qu’une mission du PEN ne se rende dans des pays où des écrivains sont en prison. Les délégués rencontrent les prisonniers et les écrivains menacés, leurs familles et leurs sympathisants et, si possible, des représentants du gouvernement. Il s’agit souvent d’actions conjointes en collaboration avec des Centres basés dans ces pays, qui consistent en des événements publics comprenant des conférences de presse et des lectures d’œuvres dédiées aux écrivains en danger ou rédigées par ces derniers. Parmi les pays visités au cours de ces décennies, on peut citer le Mexique, la Corée du Sud, l’Indonésie, le Myanmar, le Yémen, le Pérou, Israël et la Turquie.

Les Nations Unies

Le statut consultatif du PEN auprès de l’Organisation des Nations Unies pour l’Éducation, la Science et la Culture (UNESCO) lui permet de travailler également avec les Nations Unies. En 1989, le WiPC a été officiellement mandaté par les membres du PEN pour représenter PEN International au sein de la Commission des droits de l’homme de l’Organisation des Nations Unies (qui porte désormais le nom de Conseil des droits de l’homme). Depuis, PEN est présent aux principales réunions au Palais des Nations à Genève, dans le cadre desquelles elle effectue des déclarations et exerce des pressions sur les gouvernements, et où ses principaux membres et, parfois, les écrivains en danger eux-mêmes font des présentations. Dans le cadre de sa participation aux instruments des Nations Unies, il a soumis des déclarations sur des pays tels que le Vietnam, le Cambodge, l’Érythrée, l’Éthiopie, le Kazakhstan, le Myanmar, le Honduras, la Hongrie, le Bangladesh, le Mexique et la Turquie. Il a conseillé les rapporteurs spéciaux des Nations Unies, notamment ceux qui travaillent sur la liberté d’expression et la protection des droits culturels. De même, il a apporté son expertise à l’Organisation pour la sécurité et la coopération en Europe, à l’Organisation des États américains et à la Commission africaine des droits de l’homme et des peuples, ainsi qu’à l’UNESCO elle-même.

La protection

Le soutien en faveur des écrivains à la recherche de lieux sûrs est au cœur des activités du PEN depuis sa création dans l’entre-deux-guerres, lorsqu’il a tout d’abord aidé les réfugiés à échapper à l’Allemagne nazie, puis aux régimes fascistes et communistes de la guerre froide. Le nombre continu et croissant d’écrivains à la recherche d’endroits sûrs, venant désormais d’Asie, d’Afrique, du Moyen-Orient et d’Afrique du Nord, des Amériques et d’Europe, a conduit à la fondation du réseau international des villes refuges (ICORN) en 2005, une initiative dirigée par le Centre PEN norvégien. Le WiPC du PEN a travaillé avec ICORN à l’établissement d’un système d’évaluation des demandes de placement des écrivains et, depuis, le personnel du PEN donne son avis d’expert sur toutes ces demandes. Au fil des ans, plusieurs autres Centres ont rejoint ICORN et ont contribué à établir des villes refuges dans leur propre pays, aidant ainsi des centaines d’écrivains à trouver des lieux sûrs en Europe et au-delà (

Les conférences du WiPC

La première conférence du WiPC s’est tenue à Louisiana, au Danemark, en 1996 ; elle visait à fournir un espace de rencontre aux Centres PEN qui travaillent à la promotion et à la protection de la liberté d’expression, pour leur permettre d’examiner des stratégies et de planifier l’avenir. Depuis, ces conférences ont eu lieu tous les deux ans, à Katmandou, San Miguel de Allende (Mexique), Barcelone, Istanbul, Glasgow, Bruxelles et Cracovie.

Les travaux du PEN international en faveur de la liberté d’expression à l’heure actuelle

Depuis la restructuration du bureau du PEN International réalisée en 2016, les travaux de celle-ci sur la liberté d’expression dans le monde ne sont plus cloisonnés au sein du WiPC. Le personnel du PEN International œuvre désormais dans les domaines de la liberté d’expression, de la défense des droits et du développement de Centres, et une équipe de spécialistes travaille sur la protection des personnes en danger. Cependant, les Centres PEN continuent de faire campagne pour les droits des écrivains et de protéger la liberté d’expression au niveau mondial dans le cadre des WiPC nationaux, de programmes en faveur de la liberté d’écrire (Freedom to Write) ou de projets concernant les écrivains en danger (Writers at Risk). Aujourd’hui, comme en 1960, la lutte pour la liberté d’expression demeure au centre des travaux du PEN International, dans la quête de son objectif de promouvoir la littérature comme moyen de compréhension entre les peuples et de parvenir à un monde plus pacifique.

60 Cas

Le Comité a commémoré son 60e anniversaire en 2020 et a rendu hommage à 60 écrivains sélectionnés à travers le monde qui ont été poursuivis, torturés, emprisonnés ou tués.

Veuillez visiter la section “Stories” pour en savoir plus sur ces 60 étuis PEN ici.

Historia del WiPC

Por Sara Whyatt

PEN Internacional se fundó en 1921 como un club para que los escritores de todo el mundo se reunieran e intercambiaran ideas desde cualquier parte, pero pronto quedó claro que el derecho a la libertad de expresión era esencial para dicho intercambio literario. Su primera protesta contra el encarcelamiento de un escritor se produjo en 1935, cuando PEN pidió la liberación del autor haitiano Jacques Roumain durante una de sus frecuentes estancias en prisión. Desde entonces y hasta el comienzo de la Segunda Guerra Mundial, se organizaron protestas por escritores detenidos en condiciones similares en Alemania, la Unión Soviética, Argentina y España, entre otros países, llamamientos que habían de convertirse en un tema de discusión habitual en las reuniones de PEN y que han seguido siéndolo hasta el día de hoy.

Después de la Segunda Guerra Mundial, cualquier euforia que pudiera haber existido se frustró cuando comenzaron a filtrarse informes sobre encarcelamientos, censura y prohibiciones de viajar en los países de la Europa de posguerra sometidos a regímenes comunistas y fascistas de nueva creación. Los escritores exiliados que habían formado comités y fondos de defensa para escritores perseguidos durante la guerra se encontraron con que muchos de ellos no podían volver a casa y se recibían alarmantes informes de esos países sobre la continua censura, arrestos e incluso ejecuciones.

Listas de casos

Desde el principio, las Listas de casos han sido la base del trabajo del Comité de Escritores en Prisión (WiPC). Estas listas recogen el nombre y los datos de los escritores que han sufrido abusos —desde casos de acoso hasta ejecuciones— a manos de organismos gubernamentales y no gubernamentales de todo el mundo. Sirven como indicador del estado global de la libertad de expresión y como base para realizar campañas. Basadas inicialmente en la información recogida por los socios de PEN, este trabajo contó en la década de 1980 con la colaboración del personal profesional de la oficina central de PEN. En sus inicios se trataba de una sola persona, pero el equipo creció en las décadas siguientes y mejoró la capacidad de PEN para detectar y tomar medidas en un mayor número de casos, así como para ayudar a los Centros en su defensa de otros escritores.

Fue en la década de 1970 cuando los Centros PEN comenzaron a designar a los escritores encarcelados cuyos nombres aparecían en estas listas como socios honorarios de sus Centros.

Los casos planteados en la primera reunión del WiPC que tuvo lugar en el Congreso de PEN Internacional celebrado en Río de Janeiro en 1960 son indicativos del amplio abanico de casos que PEN ha manejado desde el principio; por ejemplo, un escritor comunista revolucionario en Grecia, un poeta catalán y el responsable del efímero Centro PEN Iraquí, todos ellos encarcelados, así como la censura a un escritor portugués. También se presentaron cinco listas de escritores y periodistas en prisión, 7 en Albania, 2 en Francia, 9 en Rumanía, 25 en Checoslovaquia y 13 en Hungría. Estas listas se basaban en gran medida en información obtenida de esos países de forma clandestina y recopilada por escritores en el exilio. Aunque al principio se presentó como un anexo a los informes presentados por los Presidentes del WiPC a los Congresos PEN, a mediados de la década de 1980 y con el aumento del número de casos, la Lista de casos pasó a ser un documento independiente, que se distribuyó en los Congresos PEN junto con otros documentos.

Fue en la década de 1970 cuando los Centros PEN comenzaron a designar a los escritores encarcelados cuyos nombres aparecían en estas listas como socios honorarios de sus Centros, comprometiéndose a apoyarlos hasta su liberación, contactando con familiares y abogados, escribiendo a los gobiernos, dándoles publicidad en su país de origen… estrategias de defensa que hoy en día son bien conocidas. En mayo de 1978, por ejemplo, la lista contenía 59 casos y había Centros trabajando para socios honorarios en la URSS, Argentina, Chile, Singapur, Sudáfrica, Níger, Indonesia, Corea del Sur y Uruguay. En 1984, la cifra había pasado de 470. Era la época de las desapariciones masivas en América: solo en Argentina, constaban más de 150 escritores como desaparecidos. Otros países que estaban muy presentes en las listas eran Irán, China, Libia y Siria. En la década de 1980, Turquía ya tenía reputación de ser el país con más escritores encarcelados, cosa que no ha cambiado en 2020.

Durante gran parte de la década de 1990 hasta principios de la de 2010, el número de casos recogidos en la lista se elevó a alrededor de 1,000 al año. En 2015, en reconocimiento del gran número de organizaciones que habían surgido para trabajar por la libertad de expresión —específicamente para los medios de comunicación—, se decidió que la lista debía centrarse en aquellos escritores que estuvieran representados por PEN en exclusiva. Aunque PEN sigue realizando actuaciones en favor de periodistas, la Lista de casos de 2019 contenía poco más de 200 nombres de escritores de ficción y no ficción, poetas, editores y otras personas del ámbito literario que sufrían amenazas de cárcel, de agresión e incluso de muerte. Eran originarios de países conocidos por los socios de PEN de décadas anteriores, Irán, China y Turquía entre ellos.

El Día del Escritor Encarcelado y otras campañas temáticas

Las primeras referencias al evento que llegaría a ser el Día del Escritor Encarcelado aparecen en una propuesta presentada a finales de los años 60 por el antiguo Presidente de PEN Arthur Miller, que hablaba de celebrar un “día anual de manifestación mundial por la libertad de los escritores”. Este Día es celebrado actualmente cada 15 de noviembre por los Centros PEN de todo el mundo, que organizan actos públicos que incluyen lecturas en directo, debates, actuaciones y campañas de envío de cartas. La mayoría de las actividades se centran en cinco casos “emblemáticos”, cada uno de los cuales representa a un escritor que se encuentra en peligro ese año. Uno de los casos más notables fue el del autor nigeriano Ken Saro Wiwa, ejecutado el 10 de noviembre de 1995, pocos días antes de celebrarse el Día del Escritor Encarcelado. Condenado por su activismo en favor de los derechos de las minorías, su muerte impulsó una de las campañas más grandes y complejas realizadas hasta la fecha por PEN Internacional, que colaboró con la familia y los partidarios de Saro Wiwa para exigir justicia.

Uno de los casos más notables fue el del autor nigeriano Ken Saro Wiwa, ejecutado el 10 de noviembre de 1995, pocos días antes de celebrarse el Día del Escritor Encarcelado.

La blasfemia

En un principio, las campañas de PEN tendían a tratar de personas concretas, pero fue lo que llegaría a conocerse como el Caso Rushdie lo que hizo que PEN iniciara campañas sobre temas que afectan a escritores de todo el mundo. Socios de PEN de todo el mundo habían hecho campaña contra la fatwa que condenaba a Salman Rushdie a muerte tras la publicación de Los versos satánicos en 1988, que le obligó a esconderse hasta que fue levantada en 1998. A lo largo de los años, extremistas de todas las religiones han atacado a los escritores que critican sus creencias. Cabe destacar el asesinato en 2015 de 12 periodistas que trabajaban para la revista satírica francesa Charlie Hebdo, y los crecientes ataques de los conservadores de derechas a obras “blasfemas” en Europa y América. PEN hizo campaña contra la blasfemia a escala nacional y a través de los organismos de derechos humanos internacionales, instando a los Estados a derogar las leyes que criminalizan las ofensas a la religión y a proteger a quienes son atacados por sus comentarios sobre la religión.


Fue en la conferencia del WiPC de 2002 en San Miguel Allende (México) —poco después de los atentados del 11 de septiembre en EE. UU.— cuando las leyes antiterroristas fueron señaladas como una amenaza clave a la libertad de expresión. Esto llevó a PEN a publicar, en 2003, su primer informe mundial sobre un tema específico, con el título Anti-Terrorism, Writers and Freedom of Expression (Antiterrorismo, escritores y libertad de expresión). Con presentaciones en Nueva York, Barcelona, Bratislava y Estambul, el informe se tradujo a varios idiomas y fue uno de los primeros estudios sobre una de las leyes más utilizadas contra los escritores cuyo único “delito” es criticar a los gobiernos.

La difamación criminal

Las leyes de difamación criminal también se usan para silenciar las críticas a los gobiernos y a las personas en posiciones de poder. Entre 2006 y 2008, el WiPC publicó una serie de informes sobre este este tema en relación con Egipto, México, Turquía, algunas regiones de África y la UE. Entre 2015 y 2018, la difamación criminal en África fue el principal objeto de las actividades de incidencia política, y PEN Internacional colaboró con los Centros PEN de la región para preparar un informe publicado en 2017 con el título Stifling Dissent, Impeding Accountability: Criminal Defamation Laws in Africa (Sofocar la disensión, obstaculizar la rendición de cuentas: las leyes de difamación criminal en África).


Desde siempre se ha utilizado el asesinato para silenciar a los escritores y, la mayoría de las veces, sus asesinos nunca comparecen ante la justicia: los gobiernos suelen ser cómplices. Los escritores del continente americano han sido víctimas de asesinatos impunes con especial frecuencia. El 2 de noviembre de 2011, el WiPC de PEN organizó su primera Campaña del Día de los Muertos para conmemorar a los numerosos asesinados por hacer su trabajo. En 2012 se publicó una antología sobre el tema de la impunidad que recopilaba textos de escritores de 13 países de América Latina, y Centros de todo el mundo montaron altares al estilo de los tradicionales memoriales mexicanos del Día de los Muertos. Estos montajes se han convertido en un elemento característico del calendario de campañas de PEN. Después seguirían otros informes y misiones a México, así como a Honduras y Nicaragua, donde también mataban a escritores con total impunidad para los asesinos.

Libertad digital

Desde 1990, con la informatización de las oficinas de PEN y con la aparición del correo electrónico para conectar con los socios de PEN y otras organizaciones, la libertad digital ha sido motivo de preocupación. En 1999, se reconoció oficialmente que, además de los escritores, también los blogueros necesitaban protección, ya que internet se utilizaba cada vez más para publicar obras y eludir la censura, mientras que los ataques de los gobiernos al ciberespacio se hacían endémicos. En 2012, los Centros PEN adoptaron la Declaración de PEN sobre la Libertad Digital, elaborada en respuesta a la creciente represión de las obras en línea. En ella se subrayaba el derecho a la información a través de medios digitales, el derecho a no ser vigilado y la obligación de las empresas tecnológicas de proteger la libertad de expresión e información.

Focalizando por países

Los Juegos Olímpicos de Pekín de 2008 ofrecieron la oportunidad de poner el foco en el gran número de escritores encarcelados en China. En la campaña «Relevo de Poesía», que refleja el itinerario de relevos de la antorcha olímpica, los Centros PEN tomaron un poema del bloguero encarcelado Shi Tao, lo tradujeron a su idioma y lo publicaron junto a su ubicación en un mapa del sitio web. Una segunda campaña tomó el lema de los Juegos Olímpicos de 2008 “Estamos listos” y lo amplió para decir “Estamos listos para la libertad de expresión”, e incluyó una cuenta regresiva diaria del evento, monitoreando los casos de los más de 40 detenidos en el período previo a los Juegos.

Los Juegos Olímpicos —en esta ocasión, los Juegos de Invierno en Rusia— volvieron a ser foco de atención en 2014, ya que dieron a PEN la oportunidad de responder a la crisis de la libertad de expresión en ese país. En su informe Out in the Cold (A la intemperie), se destacaban una serie de abusos, en particular la propaganda contra los homosexuales y las leyes que regulan las ofensas a la religión y la difamación criminal. La Copa Mundial de Fútbol de 2018 —que también tuvo lugar en Rusia— fue para PEN una nueva oportunidad de realizar una labor de sensibilización sobre las amenazas a escritores con el lema «Llevando la cuenta».

Durante décadas, los socios de PEN han mantenido una presencia constante en numerosos juicios contra escritores procesados en Turquía por sus comentarios sobre los derechos de las minorías kurda, armenia y demás y, más recientemente, por acusaciones infundadas de intentos de derrocar al Gobierno. A mediados de la década de 2010, la situación en Turquía se deterioró aún más con la detención de cientos de escritores y periodistas. Las campañas de PEN aumentaron, entre ellas la asistencia a numerosos juicios en calidad de observadores y la publicación de sendos informes en 2014 y 2016 tras las manifestaciones democráticas de Gezi en 2013.

Otro foco de atención ha sido la India, con tres informes publicados en 2015, 2016 y 2018 que abarcan una gran variedad de abusos, como la censura de internet y el cine, las amenazas de los nacionalistas hindúes, las leyes sobre blasfemia y sedición, y el asesinato de periodistas.


Las misiones a países donde los escritores son objeto de ataques constituyen un elemento básico de las actividades del WiPC de PEN. En la década de 1960, PEN se unió a Amnistía Internacional en la misión de observación del juicio contra Wole Soyinka en Nigeria. Arthur Miller y Harold Pinter visitaron Turquía en los años 80 para reunirse con funcionarios sobre los escritores allí encarcelados. Desde la década de 1990, apenas ha pasado un año sin que una misión de PEN haya visitado países donde hay escritores en prisión. Los delegados se reúnen con los presos y los escritores amenazados, sus familiares y sus partidarios y, cuando es posible, con funcionarios gubernamentales. A menudo se trata de acciones conjuntas en colaboración con los Centros radicados en esos países, con actos públicos que incluyen conferencias de prensa y lecturas de obras en favor de escritores en situación de riesgo. Algunos de los países visitados a lo largo de las décadas son México, Corea del Sur, Indonesia, Myanmar, Yemen, Perú, Israel y Turquía.

Naciones Unidas

El estatus consultivo de PEN en la UNESCO también le permite trabajar con las Naciones Unidas. En 1989, los socios de PEN otorgaron oficialmente al WiPC el mandato de representar a PEN Internacional en la Comisión de Derechos Humanos de las Naciones Unidas (actualmente el Consejo de Derechos Humanos) y, desde entonces, PEN ha estado presente en reuniones clave en el Palais des Nations de Ginebra, efectuando declaraciones y presionando a los gobiernos, así como con presentaciones realizadas por socios destacados de PEN y, a veces, por los propios escritores en riesgo. Participa en los mecanismos de las Naciones Unidas, habiendo presentado declaraciones sobre países como Vietnam, Camboya, Eritrea, Etiopía, Kazajistán, Myanmar, Honduras, Hungría, Bangladesh, México y Turquía. Ha asesorado a los Relatores Especiales de las Naciones Unidas, en particular a los que se ocupan de la libertad de expresión y la protección de los derechos culturales. Asimismo, ha aportado su experiencia a la Organización para la Seguridad y la Cooperación en Europa, la Organización de los Estados Americanos y la Comisión Africana de Derechos Humanos y de los Pueblos, así como a la propia UNESCO.


El apoyo a los escritores que buscan seguridad ha sido fundamental para PEN desde sus inicios en los años de entreguerras, cuando ayudó a refugiados primero a escapar de la Alemania nazi y después de los regímenes fascistas y comunistas de la Guerra Fría. El creciente número de escritores que buscan un lugar seguro —que ahora proceden de Asia, África, Oriente Medio y África del Norte, América y Europa— llevó a la fundación de la Red Internacional de Ciudades Refugio (ICORN) en 2005, una iniciativa dirigida por el PEN Noruego. El WiPC de PEN colaboró con la ICORN para establecer un sistema de evaluación de las solicitudes de colocación de los escritores y, desde entonces, los expertos de PEN han evaluado todas las solicitudes de la ICORN. A lo largo de los años, otros Centros se han unido a la ICORN para ayudar a establecer ciudades refugio en sus propios países, ayudando a cientos de escritores a encontrar lugares seguros en Europa y fuera de ella. (

Conferencias del WiPC

La primera Conferencia del WiPC se celebró en Louisiana (Dinamarca) en 1996, con el fin de proporcionar un espacio de encuentro para los Centros PEN que trabajan para promover y proteger la libertad de expresión, donde puedan revisar estrategias y hacer planes para el futuro. Desde entonces se han celebrado cada dos años, en Katmandú, San Miguel de Allende (México), Barcelona, Estambul, Glasgow, Bruselas y Cracovia.

Trabajando hoy por la libertad de expresión desde PEN Internacional 

En 2016, se produjo una reestructuración de la Oficina de PEN Internacional y ahora su trabajo por la libertad de expresión en el mundo ya no corresponde al WiPC en exclusiva. El personal de PEN Internacional realiza ahora un trabajo general que abarca la libertad de expresión, la incidencia política y el desarrollo del Centro, mientras que un equipo de especialistas trabaja en la protección de las personas concretas en situación de riesgo. Sin embargo, los Centros PEN continúan haciendo campaña por los derechos de los escritores y protegiendo la libertad de expresión en el mundo en el marco de los WiPC nacionales, los programas de Libertad para escribir o los proyectos de Escritores en riesgo. Hoy como en 1960, la lucha por la libertad de expresión sigue siendo una labor fundamental de PEN Internacional en su objetivo de promover la literatura como medio de entendimiento entre los pueblos y de lograr un mundo más pacífico.

60 casos

El Comité conmemoró su 60 aniversario en 2020 y rindió homenaje a 60 escritores seleccionados de todo el mundo que han sido procesados, torturados, encarcelados o asesinados.

Visite la sección “Stories” para obtener más información sobre estos casos de 60 PEN aquí.