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History of the Swedish Centre

By Swedish Centre

Founded in 1922, Swedish PEN was one of the first PEN Centres to be established in Europe. Before World War II, the organisation was first and foremost a literary society that enabled authors and other writers to meet and share their work. Today, Swedish PEN plays an important civil role in the promotion and defence of free expression world-wide, not least due to The Dissident Blog, which provides an opportunity for writers around the world to express themselves free of censorship. 

John Galsworthy, the first president of PEN International, and future winner of the Nobel Prize for literature, visited Stockholm in 1922 with the intention of establishing a Swedish PEN Centre. Conversations with the literary Swedish community led to an increased interest among authors in the founding of such a Centre, and in September that year the idea was realised. The renowned poet, Anders Österling (1884-1981), a member of The Swedish Academy since 1919, was one of those who initially showed an interest in the founding of Swedish PEN, and he eventually became its first president. By the end of that year, Swedish PEN had eighteen members — all men.

For a long time there were remarkably few women in the organisation, until 1939, when the female quota increased dramatically

At the annual meeting in 1925, four years after women’s suffrage was introduced in Sweden, it was decided that Swedish PEN could also elect female members. However, for a long time there were remarkably few women in the organisation, until 1939, when the female quota increased dramatically when nine women were elected, including two of the most respected female authors in Sweden at that time: Moa Martinson (1890-1964) and Elin Wägner (1882-1949). But it was not until 1954 that the first woman, Margareta Suber (1892-1984), writer and translator, was elected as a member of the Board. The well-known author, Agneta Pleijel, was the first female president of Swedish PEN between 1988 and 1990. Today, the Board of the Centre has twelve members, six of whom are women. 

Initially, the aim of Swedish PEN was to be a non-political literary society with limited intentions of advocating the freedom of speech or artistic and literary freedom, values that largely define the Swedish branch and PEN International today. Originally, its main function was to promote interaction between authors in Sweden, but also with authors abroad, and to enable writers to socialise with peers in an intellectual literary setting; thus, taking a stand in political questions concerning detained or threatened authors was not its primary function. The Swedish writer and member of The Swedish Academy, Per Wästberg, also president of Swedish PEN from 1967-1978, and thereafter president of PEN International from 1979-1986, defined the initial ambitions of the Centre as ‘an attempt to link fragments from different cultures to a humanistic image of man, an overview of the changing landscape of world literature’. This quote illustrates how politics was absent from the actions of the early Swedish PEN organisation. 

However, during World War II, political issues became difficult to avoid and the actions of the organisation became ambivalent. In many ways impartiality and caution characterised the organisation during this time: public manifestations for the freedom of speech were not held, nor did the Centre protest against the government’s restrictions on these manifestations. A few months into the war, this cautious, non-partisan attitude made both Eyvind Johnson (1900-1976) and Vilhelm Moberg (1898-1973) resign from the society. Meanwhile, Swedish PEN showed solidarity with persecuted writers, raised money for them, and in discreet forms, provided support. So, regardless of the intention of impartiality, it is clear that the war marks a period when politics became inevitable in the actions of Swedish PEN. 

Kurt Tucholsky (1890-1935), a German Jewish journalist and writer whose work was banned in Germany during the war, came to Sweden in 1930 along with other intellectual refugees to be able to live and work free from oppression and persecution. In honour of his memory, Swedish PEN annually awards The Tucholsky Prize to writers who live in exile or are threatened as a result of their literary work. The prize is meant to honour writers who continue to promote free expression despite being threatened. The Tucholsky Prize for 2018 was awarded to Nasrin Sotoudeh who has been in prison since June 2018. 

The 1960s marks the period when Swedish PEN changed direction by raising questions concerning detained or threatened writers

In 1946, just after the end of the war, Stockholm, one of the few well-preserved capitals in Europe in the post-war period, hosted the PEN International Congress. Initially, the Congress was to be held in 1939 but was postponed due to the war. More than three hundred delegates representing over twenty-seven countries attended, and a prototype of a new resolution concerning the freedom of speech was discussed and formulated. The resolution promoted a free press and freedom from censorship and PEN members were encouraged to protest against any attempt to restrict free expression. This resolution, which was later discussed at subsequent Congresses in Zürich (1947) and in Copenhagen (1948), eventually came to form the fourth principle of the PEN Charter. This was then added to the first three principles established at the first PEN International Congress in 1927. Still today, the fourth statute is one of the principles that perhaps most clearly impels the organisation to act when free expression anywhere is under threat. 

During the 1950s and 1960s, the recruitment of Swedish PEN members increased rapidly: from 1940-1960 the number of members went from 111 to 192, an increase of 73 per cent in twenty years. As the number of members increased, Swedish PEN went from being a group of authors with mainly social ambitions, to becoming an association with more political ambitions, where the idea of international solidarity became increasingly important; this is not least due to the Writers in Prison Committee (WiPC), which was established internationally in 1960. The 1960s marks the period when Swedish PEN changed direction by raising questions concerning detained or threatened writers, both nationally as well as internationally. Thomas von Vegesack, Swedish literary scholar and publisher and also president of the international WiPC from 1987-1992, contributed – along with Per Wästberg – to the continued international and political focus of the organisation. 

Today, international solidarity defines Swedish PEN, something that can be seen, not least in The Dissident Blog [1], published by Swedish PEN since 2011. The blog aims to present the forbidden texts, the ones that can neither be written nor published in the writers’ own countries, and to provide opportunities for writers to speak without official censorship or self-censorship. Another project that illustrates the international solidarity of Swedish PEN is its close cooperation with The International Cities of Refuge Network (ICORN), which has become extensive in recent years. In Sweden, there are as many as twenty-four cities of refuge today; in fact, this is the largest number in any of the PEN countries. Swedish PEN now has around 1,100 members and is still growing steadily. 


[1] PEN/Opp.

Histoire du Centre suédois

Par le Centre suédois

Fondé en 1922, le Centre PEN suédois a été l’un des premiers Centres PEN à être créé en Europe. Avant la Seconde Guerre mondiale, l’organisation était avant tout une société littéraire qui permettait aux auteurs et autres écrivains de se rencontrer et de partager leur travail. Aujourd’hui, le Centre PEN suédois joue un rôle civil important dans la promotion et la défense de la liberté d’expression dans le monde entier, notamment grâce à The Dissident Blog (Le Blog des dissidents), qui offre aux écrivains de tous les pays la possibilité de s’exprimer sans censure.

John Galsworthy, le premier président de PEN International, et futur prix Nobel de littérature, s’est rendu à Stockholm en 1922 avec l’intention de créer un Centre PEN suédois. Les conversations menées avec la communauté littéraire suédoise ont suscité un intérêt accru chez les auteurs pour la création d’un tel centre et, en septembre de la même année, l’idée a été mise en œuvre. Le célèbre poète Anders Österling (1884-1981), membre de l’Académie suédoise depuis 1919, figurait parmi ceux qui se sont intéressés dès le début à la fondation du Centre PEN suédois, dont il est finalement devenu le premier président. À la fin de l’année, le Centre PEN suédois comptait dix-huit membres — tous des hommes.

Pendant longtemps, l’organisation a compté remarquablement peu de femmes jusqu’en 1939, lorsque le quota de femmes a augmenté de façon spectaculaire avec l’élection de neuf femmes

Lors de la réunion annuelle de 1925, quatre ans après l’introduction du suffrage féminin en Suède, il a été décidé que le Centre PEN suédois pouvait également élire des membres féminins. Toutefois, pendant longtemps, l’organisation a compté remarquablement peu de femmes jusqu’en 1939, lorsque le quota de femmes a augmenté de façon spectaculaire avec l’élection de neuf femmes, dont deux des auteures les plus respectées en Suède à cette époque : Moa Martinson (1890-1964) et Elin Wägner (1882-1949). Mais ce n’est qu’en 1954 qu’une première femme, Margareta Suber (1892-1984), écrivaine et traductrice, a été élue membre du conseil d’administration. L’auteure bien connue Agneta Pleijel a été la première femme présidente du Centre PEN suédois entre 1988 et 1990. Aujourd’hui, le conseil d’administration du Centre compte douze membres, dont six femmes.

Au début, l’objectif du Centre PEN suédois était d’être une société littéraire apolitique, qui ne visait pas en premier lieu à défendre la liberté d’expression ou la liberté artistique et littéraire — des valeurs qui définissent largement la branche suédoise ainsi que PEN International aujourd’hui. Sa fonction principale était à l’origine de promouvoir l’interaction entre les auteurs en Suède, mais également avec les auteurs à l’étranger, et de permettre aux écrivains de nouer des contacts avec leurs pairs dans un cadre littéraire et intellectuel. Sa vocation première ne consistait donc pas à prendre position sur des questions politiques concernant les auteurs détenus ou menacés. L’écrivain suédois et membre de l’Académie suédoise Per Wästberg, également président du Centre PEN suédois de 1967 à 1978, puis président de PEN International de 1979 à 1986, a défini les ambitions initiales du Centre comme « une tentative de relier des fragments de différentes cultures à une image humaniste de l’homme, un aperçu du paysage changeant de la littérature mondiale ». Cette citation illustre l’absence de politique dans les actions de la branche suédoise de PEN à ses débuts.

Toutefois, pendant la Seconde Guerre mondiale, les questions politiques sont devenues difficiles à éviter et les actions de l’organisation sont devenues ambivalentes. À bien des égards, l’impartialité et la prudence ont caractérisé l’organisation pendant cette période : aucune manifestation publique pour la liberté d’expression n’était organisée et le Centre ne protestait pas non plus contre les restrictions imposées par le gouvernement à ces manifestations. Quelques mois après le début de la guerre, cette attitude prudente et non partisane a poussé Eyvind Johnson (1900-1976) et Vilhelm Moberg (1898-1973) à quitter l’association. Dans le même temps, le Centre PEN suédois a fait preuve de solidarité avec les écrivains persécutés, a collecté des fonds pour eux et, sous des formes discrètes, leur a apporté son soutien. Ainsi, indépendamment de l’intention d’impartialité, il est clair que la guerre marque une période où la politique est devenue inévitable dans les actions du Centre PEN suédois.

Kurt Tucholsky (1890-1935), un journaliste et écrivain juif allemand dont les œuvres ont été interdites en Allemagne pendant la guerre, est venu en Suède en 1930 avec d’autres réfugiés intellectuels pour pouvoir vivre et travailler à l’abri de l’oppression et de la persécution. En l’honneur de sa mémoire, le Centre PEN suédois décerne chaque année le prix Tucholsky à des écrivains qui vivent en exil ou sont menacés en raison de leur travail littéraire. Le prix vise à honorer les écrivains qui continuent à promouvoir la libre expression malgré les menaces qui pèsent sur eux. Le prix Tucholsky 2018 a été attribué à Nasrin Sotoudeh, emprisonnée depuis juin 2018.

Les années soixante marquent la période où le Centre PEN suédois a changé d’orientation et s’est mis à soulever des questions concernant les écrivains détenus ou menacés, tant au niveau national qu’international.

En 1946, juste après la fin de la guerre, Stockholm, l’une des rares capitales d’Europe préservées dans l’après-guerre, a accueilli le congrès du PEN International. Initialement, le congrès devait se tenir en 1939, mais il avait été reporté en raison de la guerre. Plus de trois cents délégués représentant plus de vingt-sept pays y ont participé et ont formulé et commenté un projet de nouvelle résolution sur la liberté d’expression. La résolution défendait la liberté de la presse et l’absence de censure. Les membres de PEN étaient encouragés à protester contre toute tentative de restriction de la liberté d’expression. Cette résolution, qui fut ensuite discutée lors des congrès de Zurich (1947) et de Copenhague (1948), est finalement devenue le quatrième principe de la Charte de PEN. Celui-ci a ensuite été ajouté aux trois premiers principes établis lors du premier congrès du PEN International de 1927. Aujourd’hui encore, le quatrième statut est l’un des principes qui incite peut-être le plus clairement l’organisation à agir lorsque la liberté d’expression est menacée, où que ce soit.

Au cours des années cinquante et soixante, le recrutement des membres du Centre PEN suédois a connu une croissance rapide : de 1940 à 1960, le nombre de membres est passé de 111 à 192, soit une augmentation de 73 % en vingt ans. Avec l’augmentation du nombre de ses membres, le Centre PEN suédois est passé d’un groupe d’auteurs dont les visées étaient principalement sociales à une association aux ambitions plus politiques, où l’idée de solidarité internationale a pris de plus en plus d’importance, notamment sous l’impulsion du Comité des Écrivains en Prison (WiPC), qui a été créé au niveau international en 1960. Les années soixante marquent la période où le Centre PEN suédois a changé d’orientation et s’est mis à soulever des questions concernant les écrivains détenus ou menacés, tant au niveau national qu’international. Thomas von Vegesack, spécialiste et éditeur littéraire suédois et également président du WiPC international de 1987 à 1992, a contribué — avec Per Wästberg — à la poursuite de l’orientation internationale et politique de l’organisation.

Aujourd’hui, la solidarité internationale caractérise le Centre PEN suédois, ce que l’on peut constater, notamment, dans The Dissident Blog, publié par le Centre PEN suédois depuis 2011. Ce blogue vise à présenter les textes interdits, ceux qui ne peuvent être ni écrits ni publiés par les auteurs dans leur propre pays, et à donner la possibilité aux écrivains de s’exprimer sans censure officielle ni autocensure. La solidarité internationale du Centre PEN suédois s’illustre également dans sa coopération de plus en plus étroite et étendue avec le réseau international des villes refuges (ICORN). La Suède inclut à présent vingt-quatre villes refuges, plus que tout autre pays de PEN. Le Centre PEN suédois compte aujourd’hui environ 1 100 membres et continue de croître régulièrement.


[1] PEN/Opp.

Historia del Centro Sueco

Por el Centro Sueco

Fundado en 1922, el PEN Sueco fue uno de los primeros Centros PEN que se creó en Europa. Antes de la Segunda Guerra Mundial, la organización era ante todo una sociedad literaria que facilitaba que los autores y otros escritores se conocieran y compartieran su trabajo. Hoy en día, el PEN Sueco desempeña un importante papel civil en la promoción y defensa de la libertad de expresión en todo el mundo, sobre todo gracias a The Dissident Blog, que ofrece a escritores de todo el mundo una oportunidad para expresarse sin censura.

John Galsworthy, primer presidente de PEN Internacional y futuro ganador del Premio Nobel de Literatura, visitó Estocolmo en 1922 con la intención de establecer un Centro PEN Sueco. Las conversaciones con la comunidad literaria sueca suscitaron un mayor interés de los autores en la fundación del Centro y, en septiembre de ese año, la idea se hizo realidad. El renombrado poeta Anders Österling (1884-1981), miembro de la Academia Sueca desde 1919, fue uno de los que inicialmente mostró interés en la fundación del PEN Sueco, y finalmente se convirtió en su primer presidente. A finales de año, el PEN Sueco tenía dieciocho socios, todos ellos hombres.

la cifra de mujeres en la organización fue notablemente escasa durante mucho tiempo

En la reunión anual de 1925, cuatro años después de que se aprobase el sufragio femenino en Suecia, se decidió que el PEN Sueco también podría tener socias. Sin embargo, la cifra de mujeres en la organización fue notablemente escasa durante mucho tiempo, hasta 1939, año en que la cuota femenina aumentó drásticamente con la entrada de nueve mujeres, entre las que se encontraban dos de las autoras más respetadas de Suecia en ese momento: Moa Martinson (1890-1964) y Elin Wägner (1882-1949). Pero hubo que esperar hasta 1954 para ver a la primera mujer en la Junta directiva: Margareta Suber (1892-1984), escritora y traductora. La conocida autora Agneta Pleijel fue la primera presidenta del PEN Sueco entre 1988 y 1990. Actualmente la Junta directiva tiene doce miembros, seis de los cuales son mujeres.

En principio, el PEN Sueco pretendía ser una sociedad literaria apolítica con escasas intenciones de defender la libertad de expresión o la libertad artística y literaria, valores que definen en gran medida a la rama sueca y a PEN Internacional hoy en día. Originalmente, su función principal era promover los contactos entre autores en Suecia, pero también con autores en el extranjero, y facilitar que los escritores socializaran con sus pares en un entorno literario intelectual; por lo tanto, adoptar una postura en cuestiones políticas relativas a los autores detenidos o amenazados no era su función principal. El escritor sueco y miembro de la Academia Sueca, Per Wästberg, quien también fue presidente del PEN Sueco de 1967 a 1978 y después presidente del PEN Internacional de 1979 a 1986, definió las aspiraciones iniciales del Centro como “un intento de conectar fragmentos de diferentes culturas a una imagen humanística del hombre, una visión general del cambiante paisaje de la literatura mundial”. Esta cita ilustra cómo la política estaba ausente de la actividad de la primera organización del PEN Sueco.

Sin embargo, durante la Segunda Guerra Mundial, resultó difícil evitar las cuestiones políticas y la organización comenzó a actuar de forma ambivalente. En muchos sentidos, la imparcialidad y la cautela caracterizaron a la organización durante este tiempo: no se efectuaron manifestaciones públicas en favor de la libertad de expresión, ni el Centro protestó contra las restricciones del Gobierno a dichas manifestaciones. Pocos meses después de comenzar la guerra, esta actitud cautelosa y no partidista hizo que tanto Eyvind Johnson (1900-1976) como Vilhelm Moberg (1898-1973) abandonaran la sociedad. Mientras tanto, el PEN Sueco se solidarizó con los escritores perseguidos, recaudó dinero para ellos y, de forma discreta, les brindó apoyo. Así que, con independencia de las pretensiones de imparcialidad, está claro que la guerra marca un período en el que era inevitable que el PEN Sueco hiciera política.

Kurt Tucholsky (1890-1935), periodista y escritor judío alemán cuya obra fue prohibida en Alemania durante la guerra, llegó a Suecia en 1930 junto con otros refugiados intelectuales para poder vivir y trabajar sin ser oprimido y perseguido. En honor a su memoria, el PEN Sueco otorga anualmente el Premio Tucholsky a escritores que viven en el exilio o están amenazados a consecuencia de su obra literaria. El premio tiene por objeto honrar a los escritores que siguen promoviendo la libre expresión a pesar de estar amenazados. El Premio Tucholsky de 2018 recayó en Nasrin Sotoudeh, quien permanece en prisión desde junio de 2018.

La década de 1960 marca el período en el que el PEN Sueco cambió de rumbo al plantear cuestiones relativas a los escritores detenidos

En 1946, nada más acabar la guerra, el Congreso de PEN Internacional se celebró en Estocolmo, una de las pocas capitales europeas que quedaban en buen estado en el período de posguerra. En principio, el Congreso debía haberse celebrado en 1939, pero se aplazó debido a la guerra. Asistieron más de 300 delegados en representación de más de 27 países, y se debatió y formuló un prototipo de nueva resolución relativa a la libertad de expresión. La resolución promovía la libertad de prensa y la libertad frente a la censura, y animaba a los socios del PEN a protestar contra cualquier intento de restringir la libertad de expresión. Esta resolución, que se debatió posteriormente en los Congresos de Zúrich (1947) y Copenhague (1948), acabó por conformar el cuarto principio del Acta Constitutiva del PEN, que se añadiría a los tres principios fundacionales establecidos en el primer Congreso de PEN Internacional celebrado en 1927. Todavía hoy, el cuarto estatuto es uno de los principios que quizá más claramente impulsa a la organización a actuar cuando la libertad de expresión está amenazada en cualquier lugar.

Durante las décadas de 1950 y 1960, el PEN Sueco captó rápidamente un mayor número de socios: entre 1940 y 1960 pasaron de 111 a 192, un aumento del 73 por ciento en 20 años. A medida que aumentó el número de socios, el PEN Sueco pasó de ser un grupo de autores con aspiraciones principalmente sociales a convertirse en una asociación con mayores aspiraciones políticas, en la que la idea de la solidaridad internacional adquirió cada vez más importancia; esto se debe, sobre todo, al Comité de Escritores en Prisión (WiPC, por sus siglas en inglés), que se estableció internacionalmente en 1960. La década de 1960 marca el período en el que el PEN Sueco cambió de rumbo al plantear cuestiones relativas a los escritores detenidos o amenazados, tanto a nivel nacional como internacional. Thomas von Vegesack, erudito literario y editor sueco y también presidente del WiPC internacional de 1987 a 1992, contribuyó —junto con Per Wästberg— a que se mantuviera el enfoque internacional y político de la organización.

Hoy en día, el PEN Sueco se define por la solidaridad internacional, como demuestra en particular la publicación de The Dissident Blog [1] desde 2011. Este blog tiene por objeto presentar textos prohibidos, aquellos que no se pueden escribir ni publicar en el propio país del escritor, y ofrecer a los escritores la oportunidad de hablar sin censura oficial ni autocensura. Otro proyecto que ilustra la solidaridad internacional del PEN Sueco es su estrecha cooperación con la Red Internacional de Ciudades Refugio (ICORN), que se ha ampliado en los últimos años. En la actualidad, hay hasta 24 ciudades refugio en Suecia; de hecho, es el país PEN que más tiene. El PEN Sueco tiene actualmente alrededor de 1 100 miembros y sigue creciendo constantemente.


[1] PEN/Opp.

Further Reading

PEN / Opp: