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History of the Perth Centre

By the Perth Centre

Reviving The Centre: Perth PEN from 1985 to 2019

Perth PEN was founded in February 1985 with 25 members. For many years, it was extremely active, with approximately 50 members, but as key members left, aged or passed away, it was reduced to a Committee of three for a  time, which was dissolved in  2003.

In 2017, a new generation of writers revived Perth PEN. Only two people from the previous incarnation have been involved, and only one of them is on the Committee. The Centre was formally accepted at the PEN International Congress in Pune, in 2018. There are two significant differences from its earlier days: digital and social media activity (because of changes in technology); and a partnership with the Centre for Stories, which provides an organisational base, including an events venue, meeting rooms and administrative support. Today’s Perth PEN also has a much younger age profile than the previous one, and is more culturally and linguistically   diverse.

Perth PEN has worked hard to give PEN International a greater focus on the Global South and particularly on Asia. We have adopted writers in prison from South-east Asia particularly, and convened a regional PEN conference in 1991. This led to Japanese PEN hosting a larger regional conference in 1996. Our main international activity was to host the PEN International Congress in 1995.

In terms of activism, Perth PEN vigorously protested the Tiananmen Square killings and held local candlelight vigils. Shortly after, in 1990, we established a branch in the Australian capital of Canberra for the purpose of lobbying the Australian government and foreign embassies. For example, we led a delegation of writers to deliver a petition to the Nigerian Embassy about the planned execution of activist Ken Saro-Wiwa.

Perth PEN vigorously protested the Tiananmen Square killings and held local candlelight vigils.

Closer to home, the Centre supported the West Australian journalist Avon Lovell with meetings, letters and finances throughout the 1990s. Lovell wrote a book about the wrongful activities of the West Australian Police Force that had led to the imprisonment of the two Mickelberg brothers on an embezzlement charge. The police attempted to suppress the book through pressure on Lovell and on booksellers. In the end, Lovell was proved right and the Mickelbergs were released and compensated.

In its early days, Perth PEN inaugurated an annual lecture on freedom of expression. Speakers included: Susan Ryan, a past federal government minister for education and then CEO of Penguin Australia; and David Malcolm, Chief Justice of Western Australia. In 1996, an important public discussion was held on the subject ‘How absolute is freedom of speech?’ and, in the same era, Perth PEN protested to both the state and federal government about the increased concentration of media ownership. This is a perennial issue, but perspectives have changed since the creation of social media and the lessening power of radio, television and print media.

It also worked hard, along with other organisations and individuals, to introduce uniform defamation laws in Australia. These were state laws and differed in detail from one to the other, with Western Australia differing from Victoria and New South Wales, and so on. Perth PEN succeeded in changing the defamation laws to become nationally consistent.

It also worked hard, along with other organisations and individuals, to introduce uniform defamation laws in Australia.

The Centre formed a good partnership with the State Library, with the chief librarian, Lyn Allen, becoming a member. Committee meetings were often held there between 1985 and 2003, and there were events such as a 1989 exhibition on the history of Australian censorship. Funding for this programming and activism was often raised through a quiz night, which gave publicity to Perth PEN and its aims, and all funds were sent to the International Writers in Prison Committee in London. On Perth PEN’s recommendation, the elderly writer Mary Durack was made a member of the Order of Australia, and the leading Aboriginal writer Jack Davis was made an honorary lifelong member of Perth PEN in 1987.

Perth PEN has not been without its internal controversies: even on the Committee, there was divided opinion on whether the federal government should allow a visit by the Holocaust-denying historian David Irving. In the end, the government refused him entry. A prominent Western Australia writer and lawyer’s application for membership was also refused because of his censorship in Western Australia of a book published by his ex-wife. Some of the Centre’s members thought the censorship was justified. It is striking that most of the issues raised are just as relevant today.

Our current patron is the internationally known journalist Peter Greste, who was freed from imprisonment in Egypt partly through the activities of PEN International. Greste gave our inaugural Patron’s Lecture, held in the State Library, before an audience of 300 people. Emeritus Professor Geoff Gallop gave the 2019 lecture on the subject of ‘Right speech in a post-truth age’.

Since 2017, Perth PEN has convened a number of talks, readings and public interviews – most recently a tribute to the late Judith Rodriguez (a PEN International vice president) and a ‘Spotlight on Burma’, with members of the Burmese community. We are currently planning a ‘Spotlight on Indonesia’, which is consistent with our founders’ vision to focus on the region. Our active Writers in Prison group has adopted six writers from Burma, China and the Philippines, as well as Behrouz Boochani, an asylum seeker and writer held in offshore detention by the Australian government.

There is a philosophical continuity between the two editions of Perth PEN. We have always been the destination city for our state, a gateway to our region and a contributor to international discussion. Our current strength is the firm alliances that have been forged since 2017, not only with the Centre for Stories but also the State Library, the Arts and Media Alliance (formerly the Australian Journalists Association), relevant research centres at Perth universities, Amnesty International, the Perth Writers Festival and some youth groups. We are a very active Centre, currently with 30 members but expanding. Our aim is to safeguard responsible freedom of expression locally, and the rights and opportunities of writers everywhere.

Histoire du Centre de Perth

Par le Centre de Perth

La Résurrection du CentreLe Centre PEN de Perth, de 1985 à 2019

Le Centre PEN de Perth, fondé en février 1985, comptait au départ 25 membres. Pendant de nombreuses années, il a été extrêmement actif, fort d’une cinquantaine de membres, mais, au fil du temps, la plupart des membres clés ont quitté le Centre, pris leur retraite ou sont décédés, si bien que l’organisation a été réduite pendant un certain temps à un comité de trois personnes, qui a finalement été dissous en 2003.

En 2017, une nouvelle génération d’écrivains a ressuscité le Centre PEN de Perth. Seuls deux des anciens membres du Centre ont été associés à ce projet et un seul d’entre eux fait partie du comité d’administration. Le Centre a été officiellement accepté lors du congrès du PEN International organisé à Pune en 2018. Il existe deux grandes différences par rapport aux débuts du PEN de Perth : d’une part, l’activité numérique et les médias sociaux (en raison des changements technologiques) et, d’autre part, un partenariat avec l’organisation Centre for Stories, qui fournit une base organisationnelle, offrant notamment un lieu pour la mise en place d’événements, des salles de réunion et un soutien administratif. Le PEN Perth actuel affiche également un profil d’âge beaucoup plus jeune que son prédécesseur et il est plus diversifié sur les plans culturel et linguistique.

Notre Centre travaille dur pour faire en sorte que PEN International se concentre davantage sur les pays du Sud, et en particulier sur l’Asie. Nous avons pris en charge des écrivains emprisonnés, notamment en Asie du Sud-Est, et avons organisé une conférence PEN régionale en 1991. Cette initiative a conduit le Centre PEN japonais à organiser une conférence régionale de plus grande ampleur en 1996. Notre principale activité à l’échelle internationale a été d’accueillir le congrès du PEN International en 1995.

En termes de militantisme, PEN de Perth a vigoureusement protesté contre le massacre de la place Tian’anmen et a organisé des veillées locales à la bougie. Peu de temps après, en 1990, nous avons établi une succursale dans la capitale australienne, Canberra, afin d’exercer une influence auprès du gouvernement australien et des ambassades étrangères. Par exemple, nous avons encadré une délégation d’écrivains qui a remis une pétition à l’ambassade du Nigeria pour protester contre l’exécution prévue de l’activiste Ken Saro-Wiwa.

PEN de Perth a vigoureusement protesté contre le massacre de la place Tian’anmen et a organisé des veillées locales à la bougie.

Plus près de chez nous, le Centre a soutenu le journaliste d’Australie-Occidentale Avon Lovell en organisant des réunions, en envoyant des lettres et en mobilisant des financements tout au long des années quatre-vingt-dix. Lovell avait écrit un ouvrage sur les activités illicites des forces de police d’Australie-Occidentale qui ont conduit à l’emprisonnement des deux frères Mickelberg pour détournement de fonds. La police a alors tenté de faire disparaître ce livre en faisant pression sur Lovell et sur les libraires. En fin de compte, il s’est avéré que Lovell avait raison et les frères Mickelberg ont été libérés et indemnisés.

À ses débuts, le Centre PEN de Perth a inauguré une conférence annuelle sur la liberté d’expression. Sont notamment intervenus Susan Ryan, ancienne ministre de l’Éducation du gouvernement fédéral, puis présidente-directrice générale de Penguin Australia, et David Malcolm, juge en chef de l’Australie-Occidentale. L’année 1996 a été marquée par un important débat public sur le thème « La liberté d’expression est-elle absolue ? ». À la même époque, PEN Perth a protesté auprès du gouvernement fédéral et du gouvernement d’Australie-Occidentale contre la concentration accrue de la propriété des médias. Ce problème est toujours d’actualité, mais les perspectives ont changé depuis la création des réseaux sociaux et la diminution du pouvoir de la radio, de la télévision et de la presse écrite.

Notre Centre a par ailleurs milité sans relâche, avec d’autres organisations et individus, pour l’introduction de lois uniformes sur la diffamation en Australie. En effet, les détails des lois en vigueur différaient d’un État australien à l’autre, la législation en Australie-Occidentale n’étant, par exemple, pas la même que celles des États de Victoria et de la Nouvelle-Galles du Sud. PEN Perth a réussi à faire modifier ces lois sur la diffamation, qui sont désormais harmonisées au niveau national.

Notre Centre a par ailleurs milité sans relâche, avec d’autres organisations et individus, pour l’introduction de lois uniformes sur la diffamation en Australie.

Le Centre a formé un partenariat fructueux avec la Bibliothèque nationale, dont la bibliothécaire en chef, Lyn Allen, est devenue membre du PEN. Des réunions de comités ont souvent eu lieu dans cette bibliothèque entre 1985 et 2003 et divers événements y ont été organisés, par exemple une exposition sur l’histoire de la censure australienne en 1989. Le financement de cette programmation et de ces activités militantes a souvent été obtenu grâce à l’organisation de soirées quiz, qui permettaient de faire connaître PEN Perth et ses objectifs, et tous les fonds ont été envoyés au Comité international des Écrivains en Prison, à Londres. Sur la recommandation du PEN Perth, l’éminente écrivaine Mary Durack a été nommée membre de l’Ordre d’Australie et Jack Davis, le plus célèbre des écrivains aborigènes, a été nommé membre honoraire à vie de PEN Perth en 1987.

Notre Centre n’a pas été exempt de controverses internes : même au sein du conseil d’administration, les avis étaient partagés lorsqu’il a fallu décider si le gouvernement fédéral devait autoriser une visite de l’historien David Irving, négationniste de l’Holocauste. Finalement, le gouvernement a refusé de le recevoir. La demande d’adhésion d’un éminent écrivain et avocat d’Australie-Occidentale a également été refusée en raison de la censure qu’il avait exercée, dans son État, sur un livre publié par son ex-femme. Certains membres du Centre estimaient pourtant que cette censure était justifiée. Il est frappant de constater que la plupart des questions soulevées à l’époque restent tout aussi pertinentes aujourd’hui.

Notre mécène actuel est Peter Greste, journaliste de renommée internationale. Emprisonné en Égypte, il a été libéré en partie grâce aux activités de PEN International. Greste a donné notre première conférence de mécène, qui s’est tenue à la Bibliothèque nationale, devant un public de 300 personnes. Le professeur émérite Geoff Gallop, pour sa part, a donné en 2019 une conférence sur le thème du « Discours juste à l’ère de la “post-vérité” ».

Depuis 2017, le Centre PEN de Perth a organisé un certain nombre de conférences, de séances de lecture et d’entretiens publics. Il a récemment proposé un hommage à la regrettée Judith Rodriguez (qui fut vice-présidente de PEN International) et un événement intitulé « Spotlight on Burma », avec des membres de la communauté birmane. Nous préparons actuellement un événement similaire qui ciblera cette fois l’Indonésie (« Spotlight on Indonesia »), conformément au désir qu’avaient les fondateurs du Centre de se concentrer sur notre région. Notre Comité des Écrivains en Prison, très actif, a pris en charge six écrivains issus de Birmanie, de Chine et des Philippines, ainsi que Behrouz Boochani, un écrivain demandeur d’asile détenu par le gouvernement australien dans l’un des centres de détention qu’a mis en place l’Australie dans les îles du Pacifique.

On observe une continuité philosophique entre les deux éditions de PEN Perth. Cette ville a toujours été la principale destination au sein de notre État, une porte d’entrée dans notre région et un contributeur au débat international. Notre force actuelle réside dans les alliances solides qui ont été forgées depuis 2017, non seulement avec l’organisation Centre for Stories, mais aussi avec la Bibliothèque nationale, l’association Arts and Media Alliance (anciennement l’Australian Journalists Association), les centres de recherche pertinents des universités de Perth, Amnesty International, le Perth Writers Festival et certains mouvements de jeunesse. Nous sommes un Centre très actif, qui compte actuellement 30 membres, mais qui est en pleine expansion. Notre objectif est de sauvegarder la liberté d’expression responsable au niveau local, ainsi que les droits et les perspectives des écrivains partout dans le monde.

Historia del Centro de Perth

Por el Centro de Perth

Revivir el Centro: PEN de Perth desde 1985 hasta 2019

El PEN de Perth se fundó en febrero de 1985 con 25 miembros. Durante muchos años fue sumamente activo, con 50 miembros aproximadamente, pero a medida que los miembros clave se iban, envejecían o fallecían, se redujo a un Comité de tres por un tiempo, que terminó disolviéndose en 2003.

En 2017, una nueva generación de escritores revivió el PEN de Perth. Solo dos personas de la generación anterior han estado involucradas, y solamente una de ellas está en el Comité. El Centro se aceptó formalmente en el Congreso de PEN Internacional en Pune, en 2018. Hay dos diferencias significativas con respecto a sus primeros días: la actividad de los medios digitales y sociales (debido a los cambios en la tecnología); y una asociación con el Centre for Stories, que proporciona una base organizativa, que incluye un lugar de celebración de eventos, salas de reuniones y apoyo administrativo. El PEN de Perth de hoy también tiene un perfil de edad mucho más joven que el anterior, y es más diverso cultural y lingüísticamente.

El PEN de Perth ha trabajado duro para que PEN Internacional se centre más en el hemisferio sur y, en particular en Asia. Hemos adoptado a escritores en prisión de Asia sudoriental, y convocamos una conferencia regional de PEN en 1991. Esto llevó a que el PEN Japonés fuera el anfitrión de una conferencia regional de mayor envergadura en 1996. Nuestra principal actividad internacional fue ser anfitriones del Congreso de PEN Internacional en 1995.

En términos de activismo, el PEN de Perth protestó activamente por los asesinatos de la Plaza de Tiananmen y realizó vigilias locales a la luz de las velas. Poco después, en 1990, establecimos una filial en la capital australiana de Canberra con el fin de ejercer presión sobre el Gobierno australiano y las embajadas extranjeras. Por ejemplo, dirigimos una delegación de escritores para entregar una petición a la Embajada nigeriana sobre la ejecución planificada del activista Ken Saro-Wiwa.

El PEN de Perth protestó activamente por los asesinatos de la Plaza de Tiananmen y realizó vigilias locales a la luz de las velas.

Más cerca de casa, el Centro apoyó al periodista de Australia occidental Avon Lovell con reuniones, cartas y finanzas durante toda la década de 1990. Lovell escribió un libro sobre las actividades ilícitas de la Policía de Australia occidental que derivaron en el encarcelamiento de los dos hermanos Mickelberg por cargos de malversación de fondos. La policía intentó reprimir el libro presionando a Lovell y a los libreros. Al final, se demostró que Lovell tenía razón y los Mickelbergs fueron liberados e indemnizados.

En sus inicios, el PEN de Perth inauguró una conferencia anual sobre la libertad de expresión. Los oradores fueron: Susan Ryan, exministra de educación del Gobierno federal y entonces Directora general de Penguin Australia; y David Malcolm, presidente del Tribunal Supremo de Australia occidental. En 1996, se celebró un importante debate público sobre el tema «¿Cuán absoluta es la libertad de expresión?» y, en la misma época, el PEN de Perth protestó ante el Gobierno estatal y federal por la creciente concentración de la propiedad de los medios de comunicación. Se trata de una cuestión perenne, pero las perspectivas han cambiado desde la creación de las redes sociales y la disminución del poder de la radio, la televisión y la prensa escrita.

También trabajó duro, junto con otras organizaciones e individuos, para introducir leyes uniformes de difamación en Australia. Estas eran leyes estatales y diferían en detalle de una a otra, siendo Australia occidental diferente de Victoria y Nueva Gales del Sur, y así sucesivamente. El PEN de Perth tuvo éxito en cambiar las leyes de difamación para que fueran coherentes a nivel nacional.

También trabajó duro, junto con otras organizaciones e individuos, para introducir leyes uniformes de difamación en Australia.

El Centro formó una buena asociación con la Biblioteca Estatal, tras la cual la directora, Lyn Allen, se convirtió en miembro. Las reuniones del Comité se celebraron con frecuencia en ese lugar entre 1985 y 2003, y hubo actos como una exposición de 1989 sobre la historia de la censura australiana. La financiación de esta programación y el activismo se recaudó a menudo a través de una noche de concurso, que dio publicidad al PEN de Perth y sus objetivos, y todos los fondos se enviaron al Comité Internacional de Escritores en Prisión en Londres. Por recomendación del PEN de Perth, la anciana escritora Mary Durack fue nombrada miembro de la Orden de Australia, y el destacado escritor aborigen Jack Davis fue nombrado miembro honorario de por vida del PEN de Perth en 1987.

El PEN de Perth no ha estado exento de sus controversias internas: incluso en el Comité, hubo opiniones divididas sobre si el Gobierno federal debería permitir una visita

del historiador negador del Holocausto David Irving. Al final, el Gobierno le negó la entrada. La solicitud de adhesión de un destacado escritor y abogado de Australia occidental también fue rechazada debido a la censura en Australia occidental de un libro publicado por su exesposa. Algunos de los miembros del Centro pensaron que la censura estaba justificada. Es sorprendente que la mayoría de las cuestiones planteadas sean igual de relevantes hoy en día.

Nuestro actual patrocinador es el periodista internacionalmente conocido Peter Greste, que fue liberado de su encarcelamiento en Egipto, en parte, gracias a las actividades de PEN Internacional. Greste pronunció nuestra conferencia inaugural, celebrada en la Biblioteca Estatal, ante un público de 300 personas. El Profesor emérito Geoff Gallop dio la conferencia de 2019 sobre el tema «El discurso correcto en la era de la posverdad».

Desde 2017, el PEN de Perth ha convocado una serie de charlas, recitales y entrevistas públicas, la más reciente de las cuales fue un homenaje a la difunta Judith Rodríguez (una vicepresidenta de PEN Internacional) y un «Foco en Birmania» (Spotlight on Burma), con miembros de la comunidad birmana. Actualmente estamos planeando un «Foco en Indonesia», que es coherente con la visión de nuestros fundadores de centrarse en la región. Nuestro activo grupo de Escritores en Prisión ha adoptado a seis escritores de Birmania, China y Filipinas, así como a Behrouz Boochani, un solicitante de asilo y escritor detenido en el extranjero por el Gobierno australiano.

Hay una continuidad filosófica entre las dos ediciones del PEN de Perth. Siempre hemos sido la ciudad de destino de nuestro Estado, una puerta de entrada a nuestra región y un colaborador del debate internacional. Nuestra fortaleza actual son las firmes alianzas que se han forjado desde 2017, no solo con el Centro de Historias sino también con la Biblioteca Estatal, la Alianza de las Artes y los Medios de Comunicación (anteriormente, la Asociación de Periodistas Australianos), los centros de investigación pertinentes de las universidades de Perth, Amnistía Internacional, el Festival de Escritores de Perth y algunos grupos de jóvenes. Somos un Centro muy activo, actualmente con 30 miembros, pero en expansión. Nuestro objetivo es salvaguardar la libertad de expresión responsable a nivel local, y los derechos y las oportunidades de los escritores de todo el mundo.

Further Reading

“Perth writers back Rushdie,” West Australian, 16 March 1989: 54.