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The Empty Chair and Wilson García Mérida

By Melita del Carpio. This Story belongs to the Bolivian Centre.

Dear friends:

This year, 2019, marks 17 years of Bolivian PEN celebrating World Poetry Day in Bolivia. We were the first to celebrate it, on 21 March, under the leadership of writer, Gaby Vallejo. Since then, various institutions at the national level have also held celebrations. We are happy to have initiated these opportunities to become acquainted with poetry as a way of working for greater sensitivity on the part of our people.

Firstly, I want to thank the Centro Boliviano Americano, which has hosted us in this venue for so many years. I am grateful also to all of the people who have contributed tonight as readers, interpreters, creators or organisers. Thank you all very much.

“In my country, poetry is behind bars…” said Pablo Pacheco Ávila, a Cuban journalist sentenced to more than 20 years in prison for participating in the Black Spring movement promoting freedom of expression in Cuba. Nine years ago we made him an honorary member as a way to call for his release and today we can be satisfied because, largely thanks to the efforts of PEN International, he is free. He has resumed his family life and his journalistic work; albeit, of course, outside of his homeland.

We wanted to start this event by remembering poets, writers and journalists around the world who are in prison, persecuted, threatened and who have even been killed for speaking out. Some of them are enduring very difficult and unjust situations. The reports of the Writers in Prison PEN International committee document countless cases of writers living under the threat of, or with, unfair judgments being imposed on them with the intention of turning them into criminals, pariahs and traitors to their homelands while they have done nothing to deserve such treatment other than daring to speak truth to power.

Since it would not be fair to keep quiet about what is happening in our own country, we have decided to begin this ceremony with one of the rituals performed by every PEN Centre in the world: “the empty chair”. We do so to affirm our support for a persecuted intellectual and this time we will do it for a Bolivian journalist who is being cruelly harassed and prosecuted by the government of Evo Morales. I am talking about Wilson García Mérida.

Wilson García Mérida is a journalist who was born in Cochabamba. Author of the books Un siglo en Cochabamba (A Century in Cochabamba) and Historia del Milagro (History of the Miracle), in addition to countless publications spread across different newspapers and magazines at home and abroad. Director of the Data & Analysis Information Service. A columnist with Los Tiempos (The Times) since 1983, he was Editor-in-Chief of the newspaper until 1998. He was also a correspondent for La Razón (Reason) in the 1990s and co-editor of the weekly El Juguete Rabioso (The Angry Toy) in 2002. An outstanding investigative journalist, he never kept quiet about mysterious events linked to corruption even if this put his life at risk.  He was part of the commission of inquiry into the “Huanchaca” affair in 1986. In addition, in 1990, he revealed the drug-trafficking conspiracies linked to the ‘property development’ company, Finsa, for which he was attacked by an assassin from Bolivian organised crime.

The Municipal Council of Cochabamba awarded him the Medalla al Mérito Juvenil (Youth Merit Medal) in 1991, and in 1992, the Association of Journalists of La Paz bestowed the ‘Bautista Saavedra’ Medal on him for the Defense of the Public Interest.

He currently manages the national Amazonian newspaper Sol de Pando (Sun of Pando), which received a special mention in the National Journalism Awards in 2011 and 2012. In 2013, Sol de Pando, under his management, received two National Journalism Awards from the APLP: for best environmental journalism work, by Silvia Antelo, and for Best Digital Newspaper.

Drawing on that well of ideas and words, Wilson continues to work tirelessly for the indigenous peoples of the Bolivian Amazon and to combat environmental problems and corruption. He is courageous to a fault in denouncing acts perpetrated against the deprived and where they live.

This attitude has earned him the enmity of the current government, which rejected his criticisms related mainly to the events in Pando. He received death threats as a result of his complaints about the government and was charged with sedition, forcing him into exile in Brazil. 2000 copies of his newspaper, Sol de Pando, were burned, and cyberattacks were launched against his digital newspaper. He occasionally manages to enter Bolivia, but always at short notice so as to avoid capture by government agents.

This empty chair with his photograph and biography represents him, with all of his work and civic value. This empty chair symbolises his absence due to his unjust exile. It also symbolises our rejection of the trials hanging over him in retaliation for the allegations he made. It symbolizes our rejection of the violation of his right to freedom of expression. May he soon regain his freedom and be able to resume his family and professional life.

On World Poetry Day 2019, we once again recite, for all those ‘captains of their souls’ like Wilson García Mérida, William Ernest Henley’s poem that Mandela regularly recited during his 27 years of captivity:

“Out of the night that covers me

Black as the Pit from pole to pole

I thank whatever gods may be

For my unconquerable soul.

In the fell clutch of circumstance

I have not winced nor cried aloud.

Under the bludgeonings of chance

My head is bloody, but unbowed.

Beyond this place of wrath and tears

Looms but the Horror of the shade,

And yet the menace of the years

Finds, and shall find, me unafraid.

It matters not how strait the gate,

how charged with punishments the scroll,

I am the master of my fate:

I am the captain of my soul.”

This text was read during the event held to celebrate the World Poetry Day on 28th March, 2019, by Melita del Carpio. It is published on Sol de Pando.

La « Chaise Vide » et Wilson Garcia Merida

Par Melita del Carpio. Ce texte appartient au Centre bolivien.

Chères amies, chers amis,

Cette année 2019 marque la dix-septième célébration de la Journée mondiale de la poésie dans le pays par le Centre PEN bolivien. Nous avons été les premiers à célébrer cette journée, le 21 mars, sous la direction de l’écrivaine Gaby Vallejo. Depuis lors, différentes institutions boliviennes célèbrent également cette journée. Nous sommes heureux d’avoir initié ces possibilités de rencontre avec la poésie, qui sont pour nous une façon de travailler en faveur d’une plus grande sensibilité de notre peuple.

Je tiens tout d’abord à remercier le Centre bolivien américain (Centro boliviano americano), qui, depuis de nombreuses années, nous accueille dans son auditorium. Je remercie également toutes les personnes qui ont collaboré ce soir en tant que lecteurs, interprètes, créateurs ou organisateurs. Merci beaucoup à tous.

« Dans mon pays, la poésie est derrière les barreaux… » a déclaré Pablo Pacheco Avila, journaliste cubain condamné à plus de vingt ans de prison pour avoir participé au mouvement du Printemps noir en faveur de la liberté d’expression dans ce pays. Il y a neuf ans, nous avons désigné Pablo Pacheco Avila membre honoraire afin de soutenir sa libération, et aujourd’hui, nous pouvons nous sentir heureux parce qu’il est libre et qu’il a repris sa vie de famille et son travail de journaliste, en grande partie grâce aux efforts de PEN International, bien qu’en dehors de sa patrie, bien entendu.

Nous avons voulu commencer cette célébration en nous souvenant des poètes, écrivains et journalistes du monde entier qui sont en prison, persécutés, menacés et même tués pour s’être exprimés librement. Certains d’entre eux souffrent des situations très difficiles et injustes. Les rapports du Comité des Écrivains en Prison de PEN International font état d’innombrables cas d’auteurs vivant sous la menace ou sous le coup de peines injustes qui visent à les transformer en criminels, en parias, en traîtres à leur patrie sans qu’ils n’aient fait quoi que ce soit pour mériter un tel traitement, si ce n’est d’oser confronter le pouvoir à la vérité. 

Comme il serait injuste de taire ce qui se passe dans notre propre pays, nous avons décidé de commencer cette célébration par l’une des activités traditionnelles que pratiquent tous les centres PEN du monde pour prendre position en défense d’intellectuels persécutés : « La chaise vide ». Nous le ferons cette fois-ci pour un journaliste bolivien qui est honteusement harcelé et poursuivi en justice par le Gouvernement d’Evo Morales. Il s’agit de Wilson García Mérida, 

journaliste né à Cochabamba et auteur des livres Un siglo en Cochabamba (Un siècle à Cochabamba) et Historia del Milagro (Histoire du miracle), en plus d’innombrables publications parues dans différents journaux et magazines boliviens et étrangers. Directeur du service de l’information, des données et de l’analyse, et éditorialiste du journal Los Tiempos depuis 1983, il en a été le rédacteur en chef jusqu’en 1998. Il a également été correspondant de La Razón dans les années quatre-vingt-dix, et co-rédacteur de l’hebdomadaire El Juguete Rabioso en 2002. Journaliste d’investigation hors pair, il n’a jamais gardé le silence sur des faits obscurs liés à la corruption, même si cela mettait sa vie en danger.  Il a été membre de la commission d’enquête sur l’affaire « Huanchaca » en 1986, et a révélé la trame de trafic de drogue liée à la « société immobilière » Finsa en 1990, raison pour laquelle il a été attaqué par un sbire de la mafia bolivienne.

Il a été décoré de la médaille du mérite des jeunes par le Conseil municipal de Cochabamba en 1991 et en 1992, et l’Association des journalistes de La Paz lui a décerné la médaille « Bautista Saavedra » pour la défense de l’intérêt public.

Il dirige actuellement le journal national amazonien Sol de Pando, qui a reçu une mention spéciale dans le cadre du Prix national du journalisme en 2011 et 2012. En 2013, sous sa direction, Sol de Pando a reçu deux Prix de l’Association des journalistes de La Paz dans le cadre du Prix national du journalisme : l’un pour le meilleur travail de journalisme environnemental, réalisé par Silvia Antelo, et l’autre au titre de meilleur journal numérique. 

Depuis cette tranchée d’idées et de mots, Wilson continue à travailler sans relâche en faveur des peuples autochtones de l’Amazonie bolivienne, pour résoudre les problèmes environnementaux et lutter contre la corruption. Il fait preuve d’un courage téméraire pour dénoncer les actes qui vont à l’encontre des dépossédés et de leur habitat. 

Cette attitude lui a valu l’inimitié du Gouvernement actuel, lequel n’a pas accepté ses critiques liées principalement aux événements de Pando. Ses plaintes auprès du Gouvernement lui ont valu des menaces de mort et une série de procès pour sédition qui l’ont forcé à s’exiler au Brésil. Deux mille exemplaires de son journal Sol de Pando ont été brûlés, et la plateforme de la version en ligne du journal a subi des attaques numériques. Il parvient parfois à entrer en Bolivie, mais toujours de façon dérobée pour échapper à la capture d’agents du Gouvernement.

Cette chaise vide avec la photographie et la biographie de Wilson García Mérida représente l’homme qu’il est, son œuvre et sa valeur citoyenne. Elle symbolise son absence due à un exil injuste. Elle symbolise également notre réclamation à l’encontre des poursuites engagées contre lui en représailles aux allégations qu’il a formulées, notre revendication pour le non-respect de sa liberté d’expression. Nous espérons qu’il retrouve bientôt sa liberté et qu’il puisse récupérer sa vie familiale et professionnelle. 

En cette Journée mondiale de la poésie 2019, nous récitons à nouveau pour tous ceux qui sont « capitaines de leur âme », à l’image de Wilson García Mérida, le poème de William Ernest Henley qu’a récité à maintes reprises Mandela lors de ses 27 années de captivité :

« Dans les ténèbres qui m’enserrent,

Noires comme un puits où l’on se noie,

Je rends grâce à Dieu quel qu’il soit,

Pour mon âme invincible et fière.

Dans de cruelles circonstances,

Je n’ai ni gémi ni pleuré,

Sous les coups du hasard,

Ma tête saigne mais reste droite.

En ce lieu de colère et de pleurs,

Se profile l’ombre de la mort,

Et bien que les années menacent,

Je suis et je resterai sans peur.

Aussi étroit soit le chemin,

Nombreux les châtiments infâmes,

Je suis le maître de mon destin,

Je suis le capitaine de mon âme. »

Le texte a été lu lors de la célébration de la Journée mondiale de la poésie, le 28 mars 2019 par Melita del Carpio. Il est reproduit dans Sol de Pando.

La Silla Vacía y Wilson Garcíá Mérida

Por Melita del Carpio. Este texto pertenece al Centro Boliviano.

Amigos todos:

Este año 2019 marca para el PEN Bolivia 17 años celebrando el día mundial de la poesía en Bolivia. Fuimos los primeros en celebrarla el 21 de marzo con el liderazgo de la escritora Gaby Vallejo. A partir de entonces, diferentes instituciones a nivel nacional también vienen realizando celebraciones. Estamos felices de haber iniciado estas oportunidades de encuentro con la poesía, una manera de trabajar por una mayor sensibilidad de nuestro pueblo.

Quiero agradecer en primer lugar al Centro Boliviano Americano (CBA) que por tantos años nos ha acogido en este auditorio. Gracias también a todas las personas que han colaborado esta noche como lectores, intérpretes, creadores  o  como organizadores. Muchas gracias a todos.

“En mi país la poesía está entre rejas…” decía Pablo Pacheco Ávila, periodista cubano sentenciado a más de 20 años de cárcel por haber participado en el movimiento primavera negra a favor de los derechos de expresión en aquel país. Hace nueve años lo nombramos socio honorario como una manera de apoyar su liberación y hoy podemos sentirnos contentos, pues está libre y ha reiniciado su vida familiar y su labor periodística –en gran parte gracias a las gestiones de PEN Internacional–, aunque claro, fuera de su tierra natal.

Hemos querido iniciar este acto recordando a poetas, escritores y periodistas en el mundo que se encuentran presos, perseguidos, amenazados y que incluso han sido asesinados por decir su voz en libertad. Algunos de ellos se encuentran sufriendo situaciones muy difíciles e injustas. Los reportes del Comité de Escritores Encarcelados (WiPC, por sus siglas en inglés) dan cuenta de innumerables casos de autores que viven bajo amenaza o con sentencias injustas que pretenden convertirlos en delincuentes, parias, traidores a sus patrias sin haber hecho nada para merecer tal trato, salvo atreverse a enfrentar el poder con la verdad. 

Como no sería justo callar lo que pasa en nuestro propio país, hemos decidido iniciar este acto con  uno de los ritos que realizan todos los Centros del PEN en el mundo: «la silla vacía», para pronunciarnos a favor de un intelectual perseguido. Esta vez lo haremos por un periodista boliviano sañudamente acosado y judicializado por el gobierno de Evo Morales. Me refiero a Wilson García Mérida. 

Wilson García Mérida es periodista nacido en Cochabamba. Autor de los libros Un siglo en Cochabamba e Historia del Milagro, además de incontables publicaciones dispersas en distintos periódicos y revistas dentro y fuera del país. Director del Servicio Informativo Datos & Análisis. Columnista de Los Tiempos desde 1983, fue jefe de redacción de dicho diario hasta 1998. Fue también corresponsal de La Razón en los años 1990 y coeditor del semanario El Juguete Rabioso en el 2002. Destacado periodista de investigación, nunca calló hechos oscuros ligados a la corrupción aunque esto pusiera en riesgo su vida.  Fue parte de la comisión investigadora del caso «Huanchaca» en 1986, y en 1990 develó las tramas del narcotráfico vinculada a la inmobiliaria Finsa, motivo por el cual sufrió un atentado a manos de un sicario de la mafia boliviana organizada.

Fue condecorado por el Concejo Municipal de Cochabamba con la Medalla al Mérito Juvenil en 1991 y, en 1992, la Asociación de Periodistas de La Paz lo distinguió con la Medalla Bautista Saavedra por la Defensa de los Intereses Públicos.

Actualmente, dirige el periódico amazónico de circulación nacional Sol de Pando que recibió mención especial en el Premio Nacional de Periodismo de los años 2011 y 2012. En 2013, Sol de Pando, bajo su dirección, recibió dos galardones de la Asociación de Periodistas de La Paz (APLP) en el Premio Nacional de Periodismo: al mejor trabajo de periodismo ambientalista, elaborado por Silvia Antelo y como Mejor Periódico Digital. 

Desde esa trinchera de ideas y palabras, Wilson sigue trabajando incansablemente por los pueblos indígenas de la Amazonía boliviana, por los problemas ambientales y contra la corrupción. Es temerariamente valiente para denunciar hechos que van contra los desposeídos y su hábitat. 

Esta actitud le ha valido la enemistad del gobierno actual, el cual no aceptó sus críticas relacionadas principalmente con los hechos en Pando. Sus denuncias al gobierno le valieron  amenazas de muerte y una serie de juicios por sedición  que lo han obligado a exilarse en el Brasil. Fueron quemados 2000 ejemplares de su periódico Sol de Pando y sufrió atentados digitales contra la plataforma de su periódico virtual. Ocasionalmente, logra entrar a Bolivia, pero siempre a salto de mata, eludiendo la captura de agentes del gobierno.

Esta silla vacía con su fotografía y su biografía lo representa con su trabajo y su valor ciudadano. Esta silla vacía simboliza su ausencia por exilio injusto. Simboliza también nuestro reclamo contra los juicios que pesan sobre él como represalia por las denuncias hechas. Simboliza nuestro reclamo por la falta de respeto a sus derechos de expresión. Que pronto recupere su libertad y que pueda reintegrarse a su familia y a su vida profesional. 

En el Día Mundial de la Poesía 2019, volvemos a decir para todos aquellos «capitanes de su alma» como Wilson García Mérida, el poema de William Ernest Henley que repitió Mandela en sus 27 años de cautiverio [traducción proporcionada por el Centro Boliviano]:

«Desde la noche que sobre mí se cierne

negra como su insondable abismo

agradezco a los dioses si existen

por mi alma invicta

Caído en las garras de la circunstancia

nadie me vio llorar ni pestañear

Bajo los golpes del destino

mi cabeza ensangrentada sigue erguida.

Más allá de este lugar de lágrimas  y de ira

yacen los horrores de la sombra

pero la amenaza de los años

me encuentra, y me encontrará, sin miedo

No importa cuán estrecho sea el camino

cuán cargada de castigo la sentencia,

Soy el amo de mi destino

soy el capitán de mi alma.»

El texto fue leído durante el acto de Celebración del Día Mundial de la Poesía, el 28 de marzo de 2019 por Melita del Carpio. Se encuentra reproducido en Sol de Pando.